Une femme du Far West : La vie de Mary Hallock Foote

En 1971, l'auteur Wallace Stegner publie son roman Angle de repos, qui a ensuite remporté un prix Pulitzer. Le livre est largement considéré comme l'un des meilleurs romans de tous les temps. Il est à la fois une tranche de vie de l'Ouest victorien américain, un roman axé sur les préoccupations environnementales et une histoire d'amour à la fois tragique et édifiante.

Cependant, tout le monde n'a pas trouvé cela merveilleux - la famille élargie de l'auteur et illustratrice Mary Hallock Foote a été consternée par la représentation de la protagoniste féminine, une version fictive de leur génitrice. Dans une tentative de remettre les pendules à l'heure, ils ont contacté la bibliothèque Huntington à Saint-Marin, en Californie, et un an plus tard, la biographie non publiée de Foote, intitulée Réminiscences : une gentlewoman victorienne in the Far West est enfin paru sous forme imprimée.

Au fil des ans, les passionnés de littérature et d'histoire se sont demandé si la représentation de Stegner était appropriée ou non compte tenu de la teneur de l'époque. Dans le même temps, l'intérêt pour la vie réelle de Mary Hallock Foote s'est rapidement développé. Bien que Foote ne soit pas aussi connue qu'elle devrait l'être, son nom a enfin acquis une plus grande reconnaissance.



Aujourd'hui, son héritage est une série de contradictions : une proto-féministe peut-être mal à l'aise avec ce titre, une femme empêchée d'explorer pleinement sa sexualité par les mœurs de son temps, et une artiste/écrivaine d'un milieu qui n'a pas encouragé la postérité.

Mary Hallock Foote, ou Molly comme on l'appelait, est née en 1847 dans l'État de New York. Élevée par des parents quakers, elle a reçu une éducation au-delà de celle dont bénéficient normalement les filles et a été encouragée à explorer ses intérêts intellectuels et créatifs. En raison de ses capacités artistiques, elle a été acceptée à la Cooper Union School of Design en 1864, à l'âge de dix-sept ans.

C'est là qu'elle a rencontré la femme qui, à une autre époque, aurait pu être considérée comme l'amour de sa vie, Helena deKay. Les deux sont devenus des amis rapides. L'éducation plus aristocratique d'Helena signifiait que, à travers elle, Mary a été présentée à de nombreuses sommités de la scène artistique new-yorkaise. Une fois l'école terminée, les deux n'ont jamais vécu dans la même région, mais grâce à leurs lettres, ils sont restés connectés pendant plus de cinquante ans, jusqu'à la mort d'Helena en 1916.

Quel était l'état réel de leur relation ? Aujourd'hui, notre aisance à discuter de sexualité nous amène à qualifier immédiatement une amitié féminine intense de potentiellement lesbienne. Pendant l'ère victorienne, cependant, un tel discours n'était tout simplement pas autorisé. Ce qui était permis, cependant, était les amitiés féminines qui utilisaient un langage romantique intense pour décrire la connexion. Au fur et à mesure qu'elles s'écrivaient, Helena et Mary parlaient ouvertement de la profondeur de leur connexion. Mary a qualifié plus tard leur introduction de « lever de soleil d'hiver rose ».

En écrivant au sujet de leur correspondance, l'historienne Carroll Smith-Rosenberg décrit leurs lettres comme des discussions de « nuits enveloppées dans les bras l'un de l'autre » et de « se baigner et oindre le corps de l'autre ». Que la relation ait jamais été consommée ou non, il ne fait aucun doute que son importance dans la vie de chaque femme. Alors que chacun d'eux a épousé des hommes, les deux ont continué à entremêler leurs passions communes pour l'art et la littérature Le mari d'Helena, le poète Richard Gilder, est devenu l'éditeur de Mary et a régulièrement publié son travail dans Siècle magazine.

Après avoir terminé ses études à Cooper Union, elle est retournée chez elle, travaillant sur une série de commandes pour Scribner's magazine. Elle et Helena correspondaient régulièrement, discutant fréquemment du problème auquel les deux femmes étaient confrontées : devaient-elles continuer à travailler comme artistes ou concentrer leurs efforts sur le mariage et les enfants ? Belles femmes toutes les deux, les deux jouissaient d'une vie sociale animée et rencontraient régulièrement des hommes intéressés. Tous deux ont accepté l'idée qu'une femme mariée devrait concentrer ses efforts sur la maison et la famille, tous deux étaient à la fois excités et terrifiés à cette pensée.

Espérant faire leur marque en tant qu'artistes tant que cela était possible, les deux ont envisagé d'ouvrir ensemble un studio à New York, mais le projet ne s'est pas concrétisé. Sans aucun doute, rencontrer leurs futurs maris était un facteur, mais Molly était également préoccupée par la pertinence d'une telle entreprise et a finalement déterminé que son statut de femme célibataire signifiait qu'elle devrait mieux vivre avec ses parents.

Au cours des années 1870, Molly a travaillé comme illustratrice, fournissant des dessins à des sommités telles que Henry Wadsworth Longfellow, les Alcott et, peut-être le plus important, l'écrivain occidental Bret Harte. Sa relation avec Arthur deWint Foote, qu'elle a rencontré par l'intermédiaire d'amis communs en 1872, a commencé à se développer pendant cette période.

Ingénieur, l'intérêt de Foote pour parcourir le monde signifiait à l'origine qu'il prévoyait de travailler en Palestine, mais après avoir rencontré Molly, il a révisé ses objectifs et est allé « dans l'Ouest » pour développer sa carrière. Les deux ont correspondu pendant quatre ans pendant qu'il acquérait de l'expérience sur divers sites, et Molly a utilisé le temps pour développer rapidement sa carrière et pour rester en contact avec Helena, qui avait épousé Richard Guilder à cette époque. Molly et Arthur se sont finalement mariés le 9 février 1876.

Molly a maintenant traversé le pays dans la nature sauvage de la Californie, mais a poursuivi son travail d'illustration de loin. Vivant à la mine New Almaden à l'extérieur du hameau de San Jose, elle se sentait isolée des autres familles de la région. Les deux vivaient à proximité de la mine, loin des autres familles d'ingénieurs, et étaient donc incapables de maintenir une vie sociale stable avec ceux de son propre 'genre'. En tant qu'épouse d'un ingénieur, cependant, il n'était pas approprié pour elle de socialiser avec des familles de mineurs. Cet isolement l'a rapprochée de son mari, et les deux ont passé du temps à explorer la région et à profiter de la compagnie de l'autre. Dans ses lettres à Helena, Molly a commencé à 'gribouiller' sur ses expériences. Gilder a suggéré qu'elle développe ses idées dans des pièces plus raffinées, et A California Mining Camp a été publié pour la première fois dans Scribner's en février 1878.

L'écriture de Foote s'est avérée populaire en raison de sa formation artistique antérieure. En tant qu'Orientale vivant en Occident, elle a trouvé de nombreux faits quotidiens remarquables, les relatant dans un langage visuellement saisissant. En caractérisant la mine, par exemple, elle écrit … les têtes des hommes apparaissent au-dessus du sommet d'un 'skip', la cloche sonne, l'ingénieur déplace un levier, les grandes roues du moteur tournent lentement et les têtes disparaissent dans le noir trou. Je peux voir une main agitée et la lueur d'une bougie pendant un petit moment. L'étincelle s'estompe et un vent chaud et humide fait exploser le puits. Les lecteurs orientaux dans leurs maisons civilisées recevaient une vision de la vie de l'autre côté du continent, et ils l'appréciaient profondément, en réclamant plus.

La famille a souvent déménagé, de San Jose à Deadwood, Wyoming, à Leadville, Colorado, puis en 1881, à Morelia, au Mexique. Mary a continué à décrire les paramètres et les histoires de leur vie dans une série d'articles écrits pour Le siècle. En 1884, les Foote déménagent à nouveau, cette fois dans l'Idaho, où ils vivront dans une pauvreté relative pendant une douzaine d'années. À l'heure actuelle, Molly était le principal soutien financier de la famille, que ce soit en raison de sa nature extrêmement honnête ou en raison de son hypothèse selon laquelle les autres étaient comme lui, Arthur Foote s'est avéré être un pauvre homme d'affaires. À ce stade, il y avait quatre bouches à nourrir et les Foot ont fini par vivre à l'extérieur de Boise dans une maison qu'Arthur a construite à partir des roches de lave le long des falaises d'un canyon voisin. L'isolement a eu des conséquences néfastes sur la sociable Molly, mais cela lui a également donné le temps de terminer et d'éditer son premier roman, La revendication du cheval mené . Ce travail, une romance bâtie sur sa connaissance des camps miniers et des gens qui y vivaient. Sérialisé en Le siècle , le roman a ensuite été publié sous forme de livre avec un large succès, et la popularité de Foote en tant qu'écrivain a augmenté.

La vie dans le Ouest américain était difficile, et la récession qui a balayé les États-Unis au cours des années 1880 a rendu doublement difficile d'échapper à la pauvreté. Molly a réussi à soutenir son mari et ses enfants en difficulté en écrivant plus de romances basées sur ses expériences. Le bal de la dernière assemblée, La vallée choisie , et Coeur d’Alene ont été publiés au cours de la décennie suivante, suivis de deux recueils de nouvelles, En exil et autres histoires et La coupe du tremblement . Ces travaux lui ont permis de garder de la nourriture sur la table et un toit au-dessus d'elle et de la tête de ses enfants. Son mari a finalement commencé à voyager à la recherche d'emplois mal rémunérés qui semblaient être sa seule source de revenus. Enfin, Arthur s'est vu offrir un poste permanent à Grass Valley, en Californie, et en 1899, la famille vivait à nouveau dans cet État.

Molly a continué à écrire de la fiction, bien que son style ait changé avec les demandes de ses lecteurs. Elle a également continué à écrire des lettres à Helena deKay Gilder. À la fin du siècle, Molly et sa coterie sont passées à l'âge moyen et à la vieillesse, et des tragédies familiales telles que la mort de sa fille ont provoqué des périodes où la production de Foote a considérablement diminué. Richard Gilder est décédé en 1909, suivi d'Helena sept ans plus tard. Molly et Arthur vivraient jusque dans les années 1930, et les deux passèrent avec bonheur le dernier tiers de leur vie dans une plus grande sécurité financière. Leur dernière maison, connue à la fois sous le nom de North Star House et de Foote Mansion, a été conçue par la célèbre architecte Julia Morgan et achevée en 1905, les Footes ont ensuite diverti à plus grande échelle, offrant l'hospitalité aux investisseurs de la côte Est et aux personnalités notables de la côte Ouest. En 1929, les Foot ont vendu la maison à leur fils, Arthur Burling, qui y a vécu avec sa famille jusqu'à sa mort en 1964. Quatre ans plus tard, à la mort de sa veuve, ses enfants ont vendu la propriété. Après une série de propriétaires, le North Star Conservancy est devenu propriétaire en 2006. Aujourd'hui, la maison est toujours une propriété historique et peut être louée pour des fêtes et des mariages.

En 1922, Mary Hallock Foote avait cessé d'écrire de la fiction, se tournant vers ses mémoires. Elle a travaillé sur Réminiscences jusqu'à sa mort, mais l'œuvre est restée inédite pendant de nombreuses décennies alors qu'elle tombait dans l'oubli. La naissance du mouvement écologiste dans les années 1960 a entraîné un regain d'intérêt pour le Far West, où tant de terres étaient (et continuent d'être) menacées de développement. Lorsque Wallace Stegner a écrit Angle of Repose, il l'a fait par désir de mettre en lumière les croyances passées sur la domination de l'homme sur la nature et s'est naturellement tourné vers la vie des Foote comme emblématique des attitudes victoriennes qui influencent toujours la politique environnementale. Stegner a combiné la relation de Molly avec Helena et celle avec son mari, il a également inventé pour elle une liaison adultère qui a ajouté à la tension entre les deux protagonistes. Entre les mains de Stegner, les personnages sont devenus emblématiques de ceux qui ont fait des erreurs et ont demandé pardon mais ont finalement ruiné ce qu'ils aimaient avec leurs croyances et leurs actions. À la fin du roman, le narrateur (un homme faisant des recherches sur les vies susmentionnées) décide de prendre différentes décisions à l'avenir.

Comment bien Angle de repos représenter Mary Hallock Foote? Pas bien, pour plusieurs raisons. Tout d'abord, le roman ne transmet pas les profondeurs des réalisations artistiques et littéraires de Foote à trois mille kilomètres de distance, elle a pu commander et retenir l'attention du monde littéraire pendant plusieurs décennies. De plus, sa description de sa « relation » avec les Gilder court-circuite ses sentiments pour Helena et Richard (son ami, éditeur et mentor littéraire). En 1971, le mouvement LGBT naissant n'était pas aux yeux du public, et un amour homosexuel potentiel était un «poison au box-office», tout comme l'idée que deux femmes victoriennes auraient pu être amoureuses sans se rendre compte de ce qui se passait. Puis, aussi, Molly a été mariée à son mari pendant cinquante-sept ans, a eu trois enfants et a vécu pour le dernier tiers dans un bonheur domestique apparent. Le roman de Stegner tente de décrire les diverses formes que peut prendre l'amour, mais il n'a pas été en mesure, pour de nombreuses raisons, de caractériser complètement la complexité de Mary Hallock Foote et de ses diverses relations intimes.

Il est peu probable que Foote se soit qualifiée de proto-féministe, mais avec le recul, cela semble être une désignation appropriée. Bien qu'orientale sophistiquée, elle était prête à s'abandonner aux aventures de la vie dans un camp minier. La pauvreté face à une famille qui s'agrandit ne l'empêche pas d'écrire en fait, elle devient le principal soutien de famille. Était-ce parce qu'il semblait n'y avoir aucune autre alternative ? Peut-être. Le fait demeure que Molly a pris ses talents et les a utilisés au besoin pour subvenir à ses besoins et à ceux qu'elle aimait. Aujourd'hui, on parle de pouvoir se marier par passion plutôt que par sécurité économique comme si on avait inventé le concept Foote l'a vécu. Lorsque la famille a finalement déménagé en Californie, elle a enfin pu assouvir son amour de la belle vie et du divertissement, mais une partie d'elle est toujours restée concentrée sur les jours sauvages de la trentaine et de la quarantaine en tant qu'épouse d'un pionnier. La gentlewoman victorienne aurait rejeté les pièges du féminisme, mais la personnalité intérieure en a vécu l'essence.

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BIBLIOGRAPHIE

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Miller, Darlis. Mary Hallock Foote : auteur-illustratrice de l'Ouest américain. Presse de l'Université d'Oklahoma, 2002.

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Smith-Rosenberg, Caroll. Conduite désordonnée : visions du genre dans l'Amérique victorienne . Oxford University Press, New York, 1985.

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