Qui a VRAIMENT écrit La Nuit avant Noël ? Une analyse linguistique

Dans un chapitre de son livre qui vient de paraître, Author Unknown, Don Foster tente de prouver une vieille affirmation qui n'avait jamais été prise au sérieux auparavant : que Clement Clarke Moore n'a pas écrit le poème communément appelé The Night before Noël mais qu'il a été écrit à la place par un homme nommé Henry Livingston Jr. (1748-1828) ne s'est jamais attribué le mérite du poème lui-même, et il n'y a, comme Foster s'empresse de le reconnaître, aucune preuve historique réelle pour étayer cette affirmation extraordinaire. (Moore, d'autre part, a revendiqué la paternité du poème, mais pas pendant deux décennies après sa publication initiale et anonyme dans le Troy [N.Y.] Sentinel en 1823.) Pendant ce temps, la revendication de la paternité de Livingston a été faite pour la première fois en à la fin des années 1840 au plus tôt (et peut-être jusque dans les années 1860), par l'une de ses filles, qui croyait que son père avait écrit le poème en 1808.

Pourquoi le revoir maintenant ? À l'été 1999, rapporte Foster, l'un des descendants de Livingston l'a pressé de reprendre l'affaire (la famille a longtemps joué un rôle important dans l'histoire de New York). Foster avait fait sensation ces dernières années en tant que détective littéraire qui pouvait trouver dans un écrit certains indices uniques et révélateurs de sa paternité, des indices presque aussi distinctifs qu'une empreinte digitale ou un échantillon d'ADN . (Il a même été appelé à apporter ses compétences aux tribunaux.) Foster vit également à Poughkeepsie, New York, où Henry Livingston lui-même avait résidé. Plusieurs membres de la famille Livingston ont fourni avec empressement au détective local une pléthore de documents inédits et publiés écrits par Livingston, y compris un certain nombre de poèmes écrits dans le même mètre que La nuit avant Noël (connu sous le nom de tétramètre anapestique : deux syllabes courtes suivies d'un accentué un, répété quatre fois par ligne -da-da-DUM, da-da-DUM, da-da-DUM, da-da-DUM, dans le rendu simple de Foster). Ces poèmes anapestiques ont frappé Foster comme étant assez similaires à The Night before Christmas à la fois dans la langue et dans l'esprit, et, après une enquête plus approfondie, il a également été frappé en racontant des morceaux d'utilisation des mots et d'orthographe dans ce poème, qui pointaient tous vers Henry Livingston. D'un autre côté, Foster n'a trouvé aucune preuve d'un tel usage de mots, de langage ou d'esprit dans quoi que ce soit écrit par Clement Clarke Moore - à l'exception, bien sûr, de The Night before Christmas lui-même. Foster a donc conclu que Livingston et non Moore était le véritable auteur. Le détective littéraire avait abordé et résolu un autre cas difficile.

Les preuves textuelles de Foster sont ingénieuses et son essai est aussi divertissant que l'argument d'un avocat animé devant le jury. S'il s'était limité à offrir des preuves textuelles sur les similitudes entre La nuit avant Noël et des poèmes connus pour avoir été écrits par Livingston, il aurait pu faire un cas provocateur pour reconsidérer la paternité du poème le plus aimé d'Amérique - un poème qui a contribué à créer le moderne Noël américain. Mais Foster ne s'arrête pas là, il poursuit en affirmant que l'analyse textuelle, en tandem avec des données biographiques, prouve que Clement Clarke Moore n'aurait pas pu écrire La nuit avant Noël. Selon les termes d'un article sur la théorie de Foster paru dans le New York Times, il rassemble une batterie de preuves circonstancielles pour conclure que l'esprit et le style du poème sont en contradiction flagrante avec le corps des autres écrits de Moore. Avec cette preuve et cette conclusion, je m'insurge vigoureusement.



I. Il y eut un tel fracas

En soi, bien sûr, l'analyse textuelle ne prouve rien. Et c'est particulièrement vrai dans le cas de Clement Moore, dans la mesure où Don Foster lui-même insiste sur le fait que Moore n'avait pas de style poétique cohérent mais était une sorte d'éponge littéraire dont la langue dans un poème donné était fonction de l'auteur qu'il avait récemment lu. Moore lève son langage descriptif des autres poètes, écrit Foster : Le vers du professeur est hautement dérivé, à tel point que sa lecture peut être suivie. . . par les dizaines de phrases empruntées et recyclées par sa Muse aux doigts collants. Foster suggère également que Moore a peut-être même lu l'œuvre de Livingston - l'un des poèmes de Moore semble avoir été calqué sur les fables animales anapestiques d'Henry Livingston. Pris ensemble, ces points devraient souligner l'insuffisance particulière des preuves textuelles dans le cas de La Nuit avant Noël.

Néanmoins, Foster insiste sur le fait que malgré toute l'incohérence stylistique de Moore, une obsession permanente peut être détectée dans ses vers (et dans son tempérament), et c'est le bruit. Foster fait grand cas de l'obsession supposée de Moore pour le bruit, en partie pour montrer que Moore était un grincheux austère, un grincheux, un pédant grincheux qui n'aimait pas particulièrement les jeunes enfants et qui n'aurait pas pu écrire un poème aussi fougueux que The Night before Noël. Ainsi, Foster nous dit que Moore se plaignait de manière caractéristique, dans un poème particulièrement de mauvaise humeur sur la visite de sa famille dans la ville thermale de Saratoga Springs, de bruits de toutes sortes, du sifflement du bateau à vapeur au bruit babylonien de mes oreilles fait par ses propres enfants, un charivari qui [c]onfond mon cerveau et manque de me fendre la tête.

Supposons pour le moment que Foster ait raison, que Moore était effectivement obsédé par le bruit. Il convient de rappeler dans ce cas que ce même motif joue également un rôle important dans La Nuit avant Noël. Le narrateur de ce poème, lui aussi, est surpris par un grand bruit sur sa pelouse: [L] a surgi un tel fracas / Je me suis levé de mon lit pour voir ce qui n'allait pas. L'affaire s'avère être un visiteur non invité - un intrus domestique dont l'apparition dans les quartiers privés du narrateur s'avère non déraisonnablement troublante, et l'intrus doit fournir une longue série d'indices visuels silencieux avant que le narrateur ne soit rassuré qu'il n'a rien à craindre.

Dread se trouve être un autre terme que Foster associe à Moore, encore une fois pour exprimer le tempérament austère de l'homme. Clement Moore est très effrayé, écrit Foster, c'est sa spécialité : 'sainte effroi', 'effroi secret', 'besoin d'effrayer', 'banc redouté', 'effroi de la peste', 'effroi insolite', 'plaisirs effrayés', 'crainte de regarder', 'poids redouté', 'pensée épouvantable', 'effroi plus profond', 'affreux signes avant-coureurs de la mort', 'effrayé l'avenir'. Encore une fois, je ne suis pas convaincu que l'utilisation fréquente d'un mot ait énormément de signification - mais Foster est convaincu, et dans ses propres termes, l'apparition de ce mot dans La Nuit avant Noël (et à un moment clé de son récit) devrait constituer une preuve textuelle de la paternité de Moore.

Ensuite, il y a la question curmudgeon. Foster présente Moore comme un homme par tempérament incapable d'écrire The Night Before Christmas. Selon Foster, Moore était un pédant sombre, un prude à l'esprit étroit qui était offensé par tous les plaisirs, du tabac aux vers légers, et un thumper biblique fondamentaliste pour démarrer, un professeur d'apprentissage biblique. (Lorsque Foster, qui est lui-même un universitaire, souhaite être totalement dédaigneux envers Moore, il se réfère à lui avec une réprimande moderne définitive - en tant que professeur.)

Mais Clement Moore, né en 1779, n'était pas la caricature victorienne que Foster dessine pour nous, c'était un patricien de la fin du XVIIIe siècle, un gentleman terrien si riche qu'il n'a jamais eu besoin de prendre un emploi (son poste de professeur à temps partiel - d'Oriental et la littérature grecque, soit dit en passant, et non l'apprentissage biblique - lui ont principalement fourni l'occasion de poursuivre ses inclinations savantes). Moore était socialement et politiquement conservateur, bien sûr, mais son conservatisme était hautement fédéraliste, et non bas fondamentaliste. Il a eu le malheur d'atteindre l'âge adulte au tournant du XIXe siècle, à une époque où les patriciens à l'ancienne se sentaient profondément déplacés dans l'Amérique jeffersonienne. Les premières publications en prose de Moore sont toutes des attaques contre les vulgarités de la nouvelle culture bourgeoise qui prenait le contrôle de la vie politique, économique et sociale de la nation, et qu'il (en tandem avec d'autres de son genre) aimait discréditer avec le terme plébéien. C'est cette attitude qui explique en grande partie ce que Foster considère comme une simple curmudgeonness.

Considérez A Trip to Saratoga, le récit de quarante-neuf pages de la visite de Moore dans cette station balnéaire à la mode que Foster cite longuement comme preuve du tempérament aigre de son auteur. Le poème est en fait une satire, et écrit dans une tradition satirique bien établie de récits de visites décevantes à cet endroit même, la première destination de villégiature des États-Unis dans la première moitié du XIXe siècle. Ces récits ont été écrits par des hommes qui appartenaient à la classe sociale de Moore (ou qui aspiraient à le faire), et ils étaient tous des tentatives de montrer que la majorité des visiteurs de Saratoga n'étaient pas d'authentiques dames et messieurs mais de simples grimpeurs sociaux, des prétendants bourgeois qui ne méritait que dédain. Foster qualifie le poème de Moore de sérieux, mais il était censé être plein d'esprit, et les lecteurs visés par Moore (tous membres de sa propre classe) auraient compris qu'un poème sur Saratoga ne pouvait pas être plus sérieux qu'un poème sur Noël. Sûrement pas dans la description de Moore du début du voyage, sur le bateau à vapeur qui l'emmenait avec ses enfants sur la rivière Hudson :

Dense d'une masse vivante, le vaisseau regorgeait
En quête de plaisir, certains, et certains, de santé
Servantes qui rêvaient d'amour et de mariage,
Et des spéculateurs avides, pressés de s'enrichir.
Ou leur entrée dans l'hôtel de villégiature :

Aussitôt arrivés, comme des vautours sur leur proie,
Les préposés passionnés aux bagages sont tombés
Et les malles et les sacs ont été rapidement emportés,
Et dans la demeure destinée jetée pêle-mêle.
Ou les soi-disant sophistiqués qui ont essayé de s'impressionner les uns les autres avec leur conversation à la mode :

Et, de temps en temps, pourrait tomber sur l'oreille
La voix de quelque vulgaire prétentieux,
Qui, tandis qu'il voudrait que l'homme bien élevé apparaisse,
Erreurs de plaisanterie basse pour un esprit authentique.
Certaines de ces barbes conservent leur punch même aujourd'hui (et le poème dans son ensemble était clairement une parodie de la romance de voyage extrêmement populaire de Lord Byron, Childe Harold's Pilgrimage). En tout cas, c'est une erreur de confondre la satire sociale avec une pruderie sans joie. Foster cite Moore, écrivant en 1806 pour condamner les personnes qui écrivaient ou lisaient des vers légers, mais dans la préface de son volume de poèmes de 1844, Moore nia qu'il y avait quoi que ce soit de mal dans une gaieté et une gaieté inoffensives, et il insista sur le fait qu'en dépit de tous les soucis et peines de cette vie, . . . nous sommes ainsi constitués qu'un bon rire franc et sincère . . . est sain pour le corps et l'esprit.

Sain aussi, croyait-il, était l'alcool. L'un des nombreux poèmes satiriques de Moore, The Wine Drinker, était une critique dévastatrice du mouvement de tempérance des années 1830 - une autre réforme bourgeoise dont les hommes de sa classe se méfiaient presque universellement. (Si l'on en croit l'image de Foster de l'homme, Moore n'aurait pas pu écrire ce poème non plus.) Cela commence:

Je boirai mon verre de vin généreux
Et qu'est-ce que ça te fait,
Toi auto-érigé pâle censeur,
Toujours regarder pour attaquer
Chaque homme honnête et ouvert
Qui prend sa liqueur mûre et moelleuse,
Et ressent du plaisir, dans une mesure modérée,
Avec des amis choisis pour partager son plaisir ?
Ce poème poursuit en embrassant l'adage selon lequel [il] y a de la vérité dans le vin et en louant la capacité de l'alcool à conférer une nouvelle chaleur et une nouvelle sensation au cœur. Il se termine par une chaleureuse invitation à l'apéro :

Venez donc, vos verres se remplissent, mes garçons.
Peu nombreuses et constantes sont les joies
Qui viennent acclamer ce monde d'en bas
Mais nulle part ils ne coulent plus brillants
Que là où de bons amis conviviaux se rencontrent,
'Mid joie inoffensive et conversation douce.

Ces lignes auraient fait la fierté d'Henry Livingston, qui aime le plaisir, et il en serait de même pour beaucoup d'autres dans les poèmes recueillis de Moore. Old Dobbin était un poème doucement humoristique sur son cheval. Les lignes pour la Saint-Valentin ont trouvé Moore dans une humeur sportive qui l'a incité à envoyer / Une imitation de la Saint-Valentin, / Pour taquiner un moment, mon petit ami / Ce joyeux cœur de toi. Et Canzonet était la traduction de Moore d'un poème italien vif écrit par son ami Lorenzo Da Ponte - le même homme qui avait écrit les livrets des trois grands opéras comiques italiens de Mozart, Le Mariage de Figaro, Don Giovanni et Cosi Fan Tutte, et qui avait a immigré à New York en 1805, où Moore s'est ensuite lié d'amitié avec lui et l'a aidé à gagner un poste de professeur à Columbia. La dernière strophe de ce petit poème aurait pu faire référence à la finale de l'un des propres opéras de Da Ponte : Maintenant, depuis vos sièges, toute l'alerte printanière, / 'Twere folie de retarder, / En paires bien assorties s'unissent, / Et voyagez prestement une façon.

Moore n'était ni le pédant ennuyeux ni le prude haïssant la joie que Don Foster prétend être. De Henry Livingston lui-même, je ne sais que ce que Foster a écrit, mais à partir de cela seul, il est assez clair que lui et Moore, quelles que soient leurs différences politiques et même de tempérament, étaient tous deux membres de la même classe sociale patricienne, et que les deux hommes partageaient un sensibilité culturelle fondamentale qui transparaît dans les versets qu'ils ont produits. Au contraire, Livingston, né en 1746, était plutôt un gentleman confortable du haut XVIIIe siècle, alors que Moore, né trente-trois ans plus tard au milieu du la révolution américaine , et aux parents loyalistes en plus, a été marqué dès le début par un problème à accepter les faits de la vie dans l'Amérique républicaine.

De : Stephen Nissenbaum

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