Présages et superstitions

Une société superstitieuse

Comparés à la société moderne, les Romains semblent extrêmement superstitieux. Mais alors les grandes religions d'aujourd'hui ont tout au long de leur passé découragé, voire combattu, les superstitions. Aussi nos sciences et notre monde technologique laissent peu de place à la superstition.

Les Romains vivaient à une époque antérieure à celle-ci. Leur monde était plein de phénomènes inexpliqués, d'obscurité et de peur. Pour les Romains, ces superstitions faisaient partie intégrante de la relation entre les dieux et les hommes.

L'habitude romaine d'interpréter les phénomènes naturels comme des signes de l'au-delà vient des Étrusques. Les Étrusques, qui ont développé la lecture des présages et des auspices en une forme de science, connaissaient différents moyens de divination. Dans leurs croyances, les signes qu'ils lisent leur ont été envoyés par un garçon mythique appelé Tages, qui dans leur mythologie devait avoir été arraché de la terre.



Ils chercheraient à lire l'avenir en examinant les entrailles des animaux sacrificiels, le foie revêtant une importance particulière à cet effet. Ils observeraient l'éclairage et interpréteraient ses significations. Et ils essayaient de donner un sens à tout phénomène inhabituel qui se produisait.

La croyance que les objets ou les êtres vivants pouvaient posséder des propriétés spirituelles particulières était répandue dans les sociétés primitives. Les Romains n'étaient pas étrangers à cette idée. Les pierres, les arbres, les sources, les grottes, les lacs, les marécages, les montagnes - même les animaux et les meubles - étaient tous considérés comme des hôtes pour les esprits (numina). Les pierres en particulier étaient souvent considérées comme contenant des esprits, surtout si elles étaient des bornes, séparant la propriété d'un homme de l'autre.

Il est très révélateur que le mot latin pour une telle frontière soit terminus et qu'il y avait en fait un dieu romain appelé Terminus. Cette divinité étrange a pris la forme d'un énorme morceau de roche qui reposait dans le temple de Jupiter sur la colline du Capitole. Apparemment, plusieurs tentatives pour déplacer les plus audacieux lors de la construction du temple avaient échoué. Il resta donc à l'intérieur du temple, car il avait 'refusé de bouger, même pour Jupiter'.

Mais les superstitions romaines ne s'arrêtent pas là. On racontait aux enfants des histoires de vilaines créatures qui venaient les manger si elles n'étaient pas bonnes. Des Grecs, ils avaient Mormo, une femme terrifiante avec des jambes d'âne. Et la Lamia romaine qui rôdait à la recherche d'enfants à manger.

Les enfants n'étaient de loin pas les seuls à craindre de tels épouvantails. Les fantômes des morts (lémuriens) erraient dans toutes sortes d'endroits sombres. Les Romains croyaient que certaines maisons étaient visitées par des fantômes. Peut-être parce que la maison avait été le théâtre d'un crime, pire encore d'un meurtre. Personne n'osait vivre dans des murs aussi hantés, peu s'approchaient même de l'endroit.

Les loups-garous (verspilles), des hommes qui se transformaient en loups et erraient avec les vrais loups, attaquaient peut-être les troupeaux la nuit, avant de reprendre forme humaine, étaient aussi une croyance connue des Romains. De plus, il y avait la croyance que certaines vieilles femmes connaissaient l'art de changer leur forme en oiseaux.

On disait également que les mers du nord orageuses regorgeaient de monstres effroyables, certains étant mi-hommes, mi-bêtes. Les sorcières et les vampires se faufilaient dans la maison d'un homme mort pour voler et mutiler son cadavre, par exemple en lui mangeant le nez. Les corps des morts étaient donc bien surveillés pendant la période précédant leur inhumation.

De nombreux Romains portaient également des amulettes et des porte-bonheur, pour éviter le « mauvais œil ». Les mariages étaient prévus certains jours et certains mois pour éviter qu'ils ne soient assombris par de mauvais présages. On devait prendre soin de franchir le seuil d'une maison avec son pied gauche.

C'était un présage de catastrophe qu'un chat noir entre dans la maison, qu'un serpent tombe du toit dans la cour ou qu'une poutre de la maison se fende. Renverser du vin, de l'huile ou même de l'eau pourrait également être le signe que de mauvaises choses étaient sur le point de se produire. Une autre prophétie de malchance était de rencontrer un mulet dans la rue portant une herbe appelée hipposelinum, qui servait à décorer les tombes.

Une autre superstition étrange était que l'on pouvait s'empêcher d'avoir des pensées désagréables en humidifiant un doigt avec de la salive et en le frottant sur la peau derrière l'oreille.

Si un coq chantait pendant une fête, soit le bon sort magique pour surmonter le mauvais présage devait être lancé, soit rien n'était mangé ce jour-là.
Trébucher sur le pas de la porte en quittant sa maison était considéré comme un mauvais présage. Beaucoup choisiraient de lire cela comme un signe et passeraient donc la journée à la maison. Il ne faut jamais parler de feu lors d'un banquet. Quoique si c'était fait, on pourrait y remédier en versant de l'eau sur la table.

Mais pas tout enSociété romaineétaient sujets à la superstition. Les classes supérieures instruites étaient généralement plus éclairées. Peu d'entre eux croyaient aux fantômes. La plupart des peurs superstitieuses n'avaient d'emprise que sur les couches inférieures généralement sans instruction de la société. Bien que les classes supérieures étaient tout sauf immunisées contre de nombreuses superstitions répandues.

Les cauchemars étaient généralement considérés comme des présages de malchance. Un mauvais rêve peut être une raison suffisante pour qu'un avocat demande l'ajournement de son affaire.
L'historien Pline l'Ancien parle d'un M. Servilius Nonianus, qui était l'un des principaux hommes deRome, et qui avait terriblement peur de perdre la vue.

Pour éviter que cela ne se produise, il portait autour du cou un porte-bonheur composé des deux lettres grecques alpha et rho. Le consul Mucianus souffrait lui aussi de la même peur de perdre la vue. Il a cherché à l'empêcher en emportant avec lui une mouche vivante dans un drap blanc. Pline l'Ancien rapporte que les deux méthodes ont très bien réussi à empêcher les hommes de devenir aveugles.

Les livres sibyllins

Les Livres sibyllins, mentionnés dans l'articlePrières et sacrificeont été consultés sur l'ordre du Sénat en temps de crise et de calamité, afin d'apprendre comment la colère des dieux pourrait être apaisée. L'histoire raconte qu'une sibylle (une sibylle était une prophétesse grecque) offrit à Tarquin le Superbe un recueil de prophéties et d'avertissements sous la forme de neuf livres à un prix élevé.

Lorsqu'il a refusé, elle en a jeté trois dans le feu et lui a offert les six autres au prix initial des neuf. Il refusa à nouveau et elle en brûla trois autres et lui offrit les trois survivants, toujours au même prix. Cette fois, il les acheta, au prix qu'il aurait pu payer pour les neuf.

Les livres sibyllins ont été accidentellement brûlés en 83 av. J.-C., et des evoys ont été envoyés dans le monde entier pour recueillir un ensemble d'énoncés similaires. Auguste fit mettre la nouvelle collection dans le temple d'Apollon sur le mont Palatin, où elle resta jusqu'à ce qu'elle soit finalement détruite au Ve siècle.

Auspices et présages

Les catastrophes étaient considérées par les Romains comme des manifestations de la désapprobation divine, et les phénomènes inhabituels comme des présages de catastrophe. Entendre parler de tels phénomènes pourrait semer la panique dans une société rongée par les superstitions, particulièrement en temps de crise. La puissance même des livres sibyllins dans la société romaine illustre à quel point la relation entre le monde romain et le monde spirituel était prise au sérieux. Aucune affaire officielle de l'État n'était vraiment tenue sans la prise de présages et / auspices (auspices: signes d'oiseaux).

A cet effet un augure serait présent. Il délimitait un carré sur le sol avec son bâton, d'où les présages devaient être observés. De manière significative cependant, il n'était pas l'homme qui a réellement pris l'observation. Cela a été laissé à un fonctionnaire de l'État. L'augure lui servait de conseiller. Ainsi, si l'officiel distinguait par exemple des oiseaux passant par là, alors il pourrait faire appel à l'augure pour l'aider à interpréter leur signification.

Pour cela, beaucoup de choses seraient importantes. Quel type d'oiseaux étaient-ils, où étaient-ils allés, à quelle hauteur volaient-ils, à quelle vitesse volaient-ils et où volaient-ils ? Même l'armée a eu recours à des auspices. Ils emportaient avec eux des cages à poulet sacré. Quand le gâteau était émietté sur le sol devant eux, mangeraient-ils ou non ? Selon cela, les présages étaient bons ou mauvais.

Lors de la bataille navale de Drepanum en 249 avant JC, le consul Claudius Pulcher aurait jeté le poulet sacré par-dessus bord, une fois qu'ils auraient refusé de manger leur gâteau. Il a commenté que s'ils ne mangeaient pas, ils pouvaient au moins boire. Il était clair que sa défaite catastrophique ultérieure au combat contre les Carthaginois était imputée au fait qu'il avait ignoré les auspices

Lire la suite :Carthage

Les affaires de l'État étaient semées d'embûches en ce qui concernait les présages. De nouvelles lois pourraient même devoir être déclarées invalides si les présages n'avaient pas été observés. Naturellement, cela offrait également une raison à de multiples possibilités. Si un mauvais présage avait été observé, on pourrait soulever cette question au début de la réunion du sénat ou d'une autre assemblée politique et la chambre pourrait bien décider de fermer ses portes pour la journée.

En 59 av. J.-C., pendantLe consulat de César, l'autre consul, Marcus Bibulus, tenta d'empêcher l'adoption des lois de César pour des motifs religieux. Il a annoncé qu'il resterait à la maison et surveillerait les présages. La tentative de Bibulus a réussi à rendre l'assemblée nerveuse, mais elle n'a pas réussi à faire échouer la législation de César. César a finalement gagné la journée et ses lois ont été adoptées, mais elles étaient considérées avec une certaine méfiance.

Conscients de la manière cynique dont les politiciens pouvaient exploiter les présages, qu'ils rapportaient à la chambre, une distinction claire était faite entre les présages rapportés par d'autres et ceux qui se révélaient soudainement. Par exemple, un éclair soudain dans le ciel, ou une crise d'épilepsie par quelqu'un dans l'assemblée.

Ceux-ci pourraient en effet être considérés comme des questions graves. Si un éclairage était observé lors de la prise des auspices, il était en fait considéré comme un bon signe. Mais par la suite, cela a été considéré comme mauvais. Les crises d'épilepsie ont toujours été considérées comme graves. A tel point que certains députés pourraient en réalité prétendre en avoir un afin d'entraver les plans politiques de leur opposition lors de ces réunions.

En 114 av. J.-C., il se passa quelque chose qui devait être inimaginable pour la société romaine superstitieuse. Une vestale a en fait été frappée par la foudre. Sans aucun doute, cela a semé la peur dans le cœur des Romains qu'un tel symbole de la vie spirituelle romaine soit tué par les dieux.

Et ainsi un comité a été formé qui devait enquêter sur ce qui aurait pu provoquer la colère des dieux. Comme on pouvait s'y attendre, le comité a conclu que c'étaient les vestales elles-mêmes qui avaient provoqué de tels mauvais présages. Naturellement, il a été décidé que la personne tuée par la foudre avait rompu son vœu de chasteté et avait donc été punie par les dieux.

Mais aussi d'autres vestales ont également été reconnues coupables d'avoir rompu ces vœux. Cette crise était si grave que le sénat a appelé à la lecture des livres sibyllins. Les livres indiquaient qu'il n'y avait qu'un seul remède horrible. Ainsi, pour apaiser la colère des dieux, deux couples, un grec et ungaulois, ont été enterrés vivants.

D'autres mauvais présages que les lois romaines ont tenté d'empêcher dès le départ. Et donc il y avait des lois interdisant aux femmes dans de nombreux endroits de tenir un fuseau en public. Car si quelqu'un posait les yeux sur une telle femme, cela pourrait signifier une malchance exceptionnelle. En fait, cela pourrait signifier l'échec de la récolte.

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