Le mythe Jekyll et Hyde de Nathan Bedford Forrest

À quelques kilomètres près de Tuscumbia, en Alabama, l'armée confédérée a marché le long du chemin de fer de Memphis et Charleston. Le soldat Phillip D. Stephenson, chargeur de la pièce n ° 4, 5th Washington Artillery, Army of Tennessee, avait pris du retard. C'était comme si la faim dans son ventre s'était déplacée vers ses jambes et ses pieds, creusant les muscles et minant sa force. Son attention a été soudainement détournée par un groupe de soldats rassemblés autour d'un train accidenté qui gisait dans un ponceau.

Sa faim momentanément oubliée, il s'arrêta pour observer, comme d'autres, les mouvements animés des soldats à cheval se déplaçant autour de l'épave. Stephenson eut un sourire amusé. Ces soldats, avec leurs énormes bottes, leurs sabres, leurs éperons et leurs vestes courtes, semblaient presque comiques aux fantassins qui les regardaient.

Quelqu'un murmura le nom de Forrest et tous les yeux se tournèrent, les soldats tendant le cou pour apercevoir le célèbre magicien de la selle, le lieutenant-général confédéré Nathan Bedford Forrest. Stephenson se souvient bien de sa première rencontre avec Forrest.



Une silhouette grande, souple et droite avec le regard et la démarche d'un Indien passa rapidement à côté de moi, son bras droit tendu et gesticulant énergiquement vers ses hommes, et sa langue 'gardant le rythme', d'une voix forte, aiguë et dure, chaque accent plein d'une volonté impérieuse qui faisait bondir ses hommes à l'obéissance….

Forrest était en uniforme complet, délavé mais complet, à l'exception du couvre-chef. Il portait un chapeau de castor bas, noir, fait maison, à larges bords. Pas très joli. Aucun homme n'avait plus le droit de se soucier des apparences que lui, a noté Stephenson.

Forrest était un bel homme avec un visage, une silhouette, des mouvements et une allure que personne, une fois vu, n'était susceptible d'oublier. Vous avez senti qu'il était une combinaison d'une activité, d'une endurance et d'une force énormes. C'est ce qu'il était ! Grâce aussi ! Forrest n'était ni un paysan ni un homme maladroit, comme peuvent l'être les self-made men grossièrement taillés. (1)

Le soldat Stephenson a eu quatre rencontres avec Forrest, pendant et après la guerre, ce qui l'a amené à résumer ainsi le général dans ses mémoires : Au camp ou hors service, il était l'un des hommes les plus doux dans les manières et l'apparence.

Sa voix était douce, son expression douce, ses yeux impassibles. Lorsqu'il était en colère, il était terrible, son visage était horrible à regarder. Au combat, sa rage et son excitation ressemblaient à la frénésie d'un fou. Pourtant le témoignage est incontestable que jamais il n'a perdu la tête. Son effroyable excitation semblait rendre son cerveau plus clair.(2)

Dans le guerre civile américaine , la dernière guerre des grands chefs de cavalerie, des noms comme Stuart, Sheridan, Wheeler, Morgan, Hampton et Buford pourraient venir à l'esprit. Mais le nom de Forrest semble se situer dans une ligue à lui tout seul.

Étiqueté par certains comme le génie sans instruction de la guerre, Forrest avait un record inégalé avec 30 victimes personnelles au combat. Ce record, combiné avec 29 chevaux abattus sous lui pendant la bataille, indique que Forrest ne s'est jamais contenté de mener ses hommes par l'arrière. Sans formation militaire formelle, Forrest, comme Lincoln et Andrew Jackson, a acquis sa réputation grâce à son audace, son instinct et sa capacité.

Non seulement il manquait de formation militaire formelle, mais il avait très peu d'éducation formelle dans sa jeunesse. Forrest était l'aîné et le chef de sept frères et trois sœurs. Son père, un forgeron, est décédé alors que Forrest était encore un jeune homme, ce qui l'a obligé à renoncer à une éducation formelle et à aider à élever la famille.

En tant que jeune homme d'affaires, Forrest a surmonté son manque d'instruction, entrant dans la guerre en tant que soldat avec une richesse estimée à un million et demi. Pendant la guerre, il était un lecteur avide, parcourant les journaux quotidiennement pour se tenir au courant des informations militaires. Son manque d'éducation est devenu le plus visible dans sa mauvaise orthographe et la ponctuation des dépêches et des rapports écrits personnellement. Les mots tels que skeer, git et thar en sont quelques exemples. Décrit comme courtois et poli dans ses manières, la plupart des distorsions grammaticales de son discours étaient le produit de ses officiers d'état-major et de leurs histoires époustouflantes de Forrest. Cependant, dans la colère ou l'excitation, son approche sensée de la langue anglaise deviendrait évidente. Une fois, après avoir reçu la demande répétée de congé d'un soldat, Forrest a répondu par écrit : Je t'ai dit deux fois non !

Lors de la marche vers Franklin le 30 novembre 1864, le révérend James McNeilly, aumônier de la brigade de Quarles, entendit Forrest exprimer son dégoût face à la fuite des fédéraux à Spring Hill au général Walthall. J'ai vu le général Forrest assis seul sur son cheval, et je me suis approché de lui. Il semblait profondément ému, son visage exprimait la tristesse, la colère et le dégoût. Immédiatement, le général Walthall s'est approché et l'a salué, puis il a exprimé ses paroles : Ô général, si j'avais eu une seule de vos brigades, une seule, à jeter de l'autre côté de la route, j'aurais pu prendre tout ce putain de shebang. ( 3)

Ce ne sont pas seulement les victoires de ce général sudiste sur le champ de bataille qui ont fait de lui l'un des officiers les plus colorés et les plus écrits de la guerre civile, mais son comportement excentrique et souvent controversé l'a classé aux côtés d'autres de nature similaire, tels que Stonewall Jackson, Bragg et Sherman. Sa personnalité Jekyll-and-Hyde a fait de lui une étude intéressante dans l'après-guerre et a été souvent commentée par ceux qui ont combattu avec lui. Nul doute que son apparence et son comportement intimidaient beaucoup d'entre eux. L'un de ses soldats, le capitaine Dinkins, décrit Forrest comme étant... un homme magnétique... un visage qui disait au monde entier : 'Hors de mon chemin, je viens !'... C'était l'homme le plus beau que j'aie jamais connu. (4) Le colonel D.C. Kelley a observé Forrest au combat et a commenté : la couleur de son visage, qui est normalement olive ou jaunâtre, est devenue rouge et rouge, un peu comme celle d'un guerrier indien peint, les yeux ont clignoté avec un regard qui suggérait aucune pitié pour quiconque a montré une répugnance à faire promptement ce qu'il a offert. En effet, il a été dit que Forrest tuerait tout aussi bien l'un de ses propres hommes pour s'être soustrait à son devoir d'ennemi. Forrest abhorrait toute démonstration de lâcheté. Un exemple de cela est relaté dans Life of General Nathan Bedford Forrest de John Wyeth.

Après avoir traversé le pont de trente pieds de Sakatonchee, sous le feu nourri de l'ennemi, Forrest est tombé sur un soldat confédéré effrayé qui, démonté et sans chapeau, avait jeté son arme et tout ce qui pouvait entraver sa fuite rapide vers l'arrière. Chalmers, le commandant de la première division sous Forrest, a rappelé que Forrest avait sauté de son cheval, avait attrapé le soldat effrayé, l'avait jeté à terre, puis l'avait traîné sur le bord de la route, où il avait commencé à le fouetter avec un morceau de brosser. Puis, se tournant vers les coups de feu, il a dit: «Maintenant, que Dieu vous damne, retournez là-bas et combattez. Vous pourriez aussi bien être tué là-bas qu'ici, car si jamais vous vous enfuyez à nouveau, vous ne vous en sortirez pas si facilement.

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Un autre exemple est rappelé par le soldat Stephenson, à la bataille de Murfreesboro en décembre 1864. Forrest commandait temporairement l'infanterie de la division Bate, lorsque l'infanterie a fait irruption et s'est enfuie du terrain face à une contre-attaque. Alors que nous avancions, Forrest s'efforçait d'arrêter la panique. Un homme passa en courant, essoufflé, chapeau bas, les cheveux au vent, les yeux exorbités, l'image même de la panique. Son arme était déjà jetée, ses mains touchaient sa ceinture pour la jeter et la cartouche aussi. 'Halte', a crié Forrest en braquant son revolver sur lui ! « Halte ! » cria de nouveau Forrest, car l'homme ne lui prêta aucune attention. Le type à moitié fou leva les yeux et continua son chemin. Crack est allé le pistolet de Forrest, et le gars s'est lancé sur son visage! (5)

Alors que ses éruptions de colère étaient redoutées par ses hommes, ils ont servi sous ses ordres avec une grande loyauté et fierté, tout comme ses 16 ans. son vieux Willie, qui a roulé avec lui tout au long de la guerre. La plupart des habitués de son commandement apprirent rapidement ses caprices et firent de grands efforts pour recevoir ses éloges. Ils ont également appris quand rester hors de son chemin. Tel est le cas d'un soldat de cavalerie qui a appris cette leçon douloureusement. Comme c'était l'habitude du général de cavalerie, il analysait parfois ses options en marchant en rond, la tête inclinée en signe de concentration, les bras croisés dans le dos.

Ceux qui ont servi sous ses ordres pendant un certain temps savaient qu'il ne valait mieux pas interrompre ce processus. A cette occasion, dans le Middle Tennessee, le général faisait le tour d'une dépendance lorsqu'un soldat vert lui a souhaité une audience. Chaque fois que Forrest faisait le tour du bâtiment, le soldat tentait vainement d'attirer son attention. À la troisième fois, Forrest a décidé que la persistance du soldat était une distraction pour sa pensée. Sans même lever la tête, il balança son bras et frappa le soldat sur la mâchoire. Par la suite, Forrest enjambait nonchalamment le soldat prostré, pendant qu'il poursuivait ses rondes.

Rares étaient les fois où la nature plus douce et plus douce de Forrest a été observée. Mais ils existaient bel et bien. On disait que le guerrier féroce sur le champ de bataille se transformait en présence d'enfants et de dames. Comme Robert E. Lee, Forrest se réjouissait de la compagnie d'un enfant et avait une affection permanente pour les jeunes. Sur le champ de bataille, ses hommes ont aperçu l'homme intérieur lorsque son frère cadet et préféré, Jeffrey Forrest, a été tué.

Le 22 février, lors d'une bataille de cavalerie en cours entre Forrest et le général de cavalerie de l'Union William Smith, autour d' Okolona Mississippi , le colonel Jeffrey Forrest a été frappé à la gorge par une balle. Le général se précipita vers lui, leva la tête du sol et prononça son nom plusieurs fois, fondant de chagrin, se souviendra plus tard l'artilleur Morton.

Parmi les nombreux exploits, exploits audacieux et audacieux qui font de Forrest le personnage légendaire qu'il est aujourd'hui, son attitude envers ses officiers supérieurs, en particulier le général Braxton Bragg et le général Joseph Wheeler, se répète souvent avec amusement. Dans le cas du général Bragg, son plaisir apparent à éveiller délibérément Forrest avec son comportement mesquin a entraîné l'un des moments les plus embarrassants de sa carrière. Pour la deuxième fois, Bragg ordonna à Forrest de remettre le commandement qu'il avait travaillé dur pour former au général Wheeler.

Chevauchant vers la tente de son commandant, Forrest mâcha quelques mots avec lui. ..J'ai résisté à votre méchanceté aussi longtemps que j'en ai l'intention. Vous avez joué le rôle d'un damné scélérat, et vous êtes un lâche, et si vous faisiez partie d'un homme, je vous claquerais les mâchoires et vous forcerais à m'en vouloir… Je vous dis que si jamais vous essayez d'interférer avec moi ou croiser à nouveau mon chemin ce sera au péril de ta vie. Bragg n'a jamais murmuré un mot sur l'incident, ni n'a porté plainte contre Forrest.

Pour le général Wheeler, ses paroles étaient plus douces en comparaison. Après un incident à Douvres, Tennessee, au cours duquel Forrest a perdu 25% de son commandement sous le commandement de Wheeler, Forrest a donné un ultimatum à Wheeler. ..vous devez mettre une chose dans ce rapport à Bragg, a-t-il déclaré. Dites-lui que je serai dans mon cercueil avant de me battre à nouveau sous vos ordres. On dit depuis longtemps que Hood a également été victime d'abus verbaux et de menaces de Forrest, mais il n'y a aucune preuve à l'appui. Il est sûr de dire que Forrest avait peu de respect pour le général Hood pendant la campagne du Tennessee de 1864.

Après avoir reçu l'ordre de rejoindre l'armée de Hood par Beauregard, un incident a eu lieu qui a montré à quel point peu. Une directive de Hood a été envoyée à Forrest pour réduire le nombre de mulets de l'armée par wagon et ordonner que tout surplus soit remis au quartier-maître des transports. Lorsque Forrest a ignoré la directive, un major AL Landis lui a rendu visite. Selon John Morton, Landis a reçu cet accueil brûlant : Retournez dans vos quartiers, et ne revenez pas ici ou n'envoyez plus personne ici au sujet des mules.

L'ordre ne sera pas exécuté et de plus, si [le quartier-maître] m'embête davantage à ce sujet, je descendrai dans son bureau, lierai ses longues jambes en un double nœud autour de son cou, et l'étoufferai à mort avec son propres tibias. C'est un ordre stupide de toute façon…. J'ai fouetté l'ennemi et capturé tous les chariots muletiers et ambulances sous mon commandement n'ont pas réquisitionné le gouvernement pour quoi que ce soit de la sorte depuis deux ans, et mes équipes iront comme elles sont ou pas du tout. (6) Heureusement, malgré des goûts personnels, Hood plaça l'arrière-garde sous le commandement de Forrest et cela sauva l'armée brisée du Tennessee d'être détruite lors de la retraite.

Forrest, le combattant, était un homme avec un instinct naturel dans la guerre et possédait l'instinct de tueur qui intimidait tant ses ennemis. Cette intimidation était un stratagème calculé de la part du général, qui s'est souvent fait accompagner par la presse pour embellir son audace et son habileté sur le champ de bataille. Et quand la victoire fut accomplie, l'ennemi en retraite, Forrest continua àchienleur piste sans relâche jusqu'à ce que les deux soient épuisés.

Souvent qualifié de raider, il a prouvé son courage dans plus d'une bataille à grande échelle comme Shiloh, Chickamauga et Franklin. Ce qui s'avérerait également inestimable pour les armées confédérées, c'était le fait que Forrest en attachait souvent autant que son propre nombre ou plus pour le poursuivre. Sherman, également considéré comme un grand stratège, a dit de Forrest .. qu'il avait un génie de la stratégie qui était original, et pour moi incompréhensible. Il n'y avait aucune théorie ou art de la guerre par lequel je pouvais calculer avec un quelconque degré de certitude ce que Forrest était en train de faire. Il semblait toujours savoir ce que j'allais faire ensuite. (sept)

Bien que Forrest ait conclu que le Sud avait perdu la guerre dix-huit mois avant sa fin officielle, il a continué à se battre avec la même détermination et le même esprit jusqu'à la reddition de son commandement à Cahaba le 8 avril 1865. Lorsque le gouverneur du Mississippi, Charles Clark et Isham Harris (gouverneur exilé du Tennessee) l'ont approché pour discuter de rejoindre les confédérés non rendus au Texas, Forrest l'a interrompu, les hommes, a-t-il dit, vous pouvez tous faire ce que vous voulez, mais je rentre à la maison… circonstances ne seraient rien d'autre qu'un meurtre. Tout homme qui est en faveur d'une nouvelle poursuite de cette guerre est un sujet digne d'un asile d'aliénés. (8)

Et le grand chef de cavalerie a fait exactement cela, sa renommée étant fermement assurée d'être écrite avec des traits de plume audacieux dans nos livres d'histoire. Comme dans sa carrière militaire, Forrest a continué à être entouré de controverses pour le reste de sa vie. Il a continué à être actif dans les événements civiques et politiques jusqu'à ce que sa santé décline avant sa mort. Le 14 mai 1875, sa présence était remarquable lors d'une réunion de la septième cavalerie à Covington. Invité à prononcer un discours, il le fait à cheval. … Camarades, à travers les années d'effusion de sang et de marches lasses, vous avez été de vrais soldats éprouvés. Ainsi, à travers les années de paix, vous avez été de bons citoyens, et maintenant que nous sommes de nouveau unis sous l'ancien drapeau, je l'aime comme je l'aimais au temps de ma jeunesse, et je suis sûr que vous l'aimez aussi... Il a Certains pensaient que nos réunions sociales étaient mauvaises et qu'elles seraient annoncées dans le Nord comme une preuve que nous étions à nouveau prêts à éclater en guerre civile. Mais je pense qu'ils ont raison et que nous montrerons à nos compatriotes par notre conduite et notre dignité que les soldats courageux sont toujours de bons citoyens et des gens respectueux des lois et loyaux.(9)

Le 29 octobre 1877, l'ancien président des États confédérés, Jefferson Davis, est venu rendre visite à Forrest chez lui à Bailey Springs. Mais à ce moment-là, Forrest avait tellement glissé qu'il avait à peine reconnu Davis. A 19 heures, le général rend son dernier souffle. L'épitaphe la plus appropriée était peut-être les mots que son ami, Minor Meriwether, a dit en larmes à son fils Lee, l'homme que vous venez de voir mourir ne mourra jamais. Il vivra dans la mémoire des hommes qui aiment le patriotisme, et qui admirent le génie et l'audace. (dix)

Par R.L. Richardson

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