Le bras droit de Custer : Colonel James H. Kidd

Alors que les dernières fleurs de pommier étaient balayées par les jardiniers et que le léger frisson qui régnait dans l'air du Michigan depuis plus de 6 mois avait finalement disparu, des centaines de jeunes hommes se sont précipités de-ci de-là, essayant désespérément de se rendre à leur examens finaux.

Un jeune homme nommé James H. Kidd, possédant des traits tout à fait communs, mesurant cinq pieds neuf pouces et pesant environ 140 livres, avec des yeux qui reflétaient à la fois un esprit léger et solennel, se précipita parmi eux.

Prenant un raccourci à travers la place qui formait l'école de droit de l'Université du Michigan, Kidd a été pris au dépourvu par le bruit de centaines de pieds frappant rapidement la pierre, provoquant un son presque semblable à un coup de feu rapide, un son que Kidd trouverait bientôt tous. trop familier.



Né en 1840, James H. Kidd était l'aîné de James M. Kidd et de sa femme, Jane Stevenson Kidd. Vivant une vie plutôt normale à Ionia Michigan, James était un garçon universitaire, et personne n'a été surpris lorsqu'il est parti à l'université à 18 ans.

Finissant à l'Université du Michigan après avoir obtenu son diplôme du Ypsilanti Union Seminary, Kidd s'est inscrit au cours classique, les majors les plus populaires à l'époque. Ce cours ardu comprenait toutes les littératures classiques de la civilisation occidentale, les mathématiques et de nombreuses langues étrangères.

Vers la fin de l'année junior de Kidd, le Guerre civile a éclaté. Kidd a décidé de rester à l'école jusqu'à ce qu'il obtienne son diplôme, bien qu'un certain nombre de ses amis soient partis à la guerre. Entre-temps, Kidd a rejoint les Tappan Guards, une unité de milice composée entièrement d'étudiants universitaires.

Le bon sens naturel de Kidd et sa capacité de leadership lui ont rapidement valu le grade de sous-lieutenant. Ici, Kidd a appris les bases du métier de soldat et, plus important encore, du commandement. Lorsque Président Lincoln appela à 300 000 soldats supplémentaires le 2 juillet 1862, Kidd était impatient de s'engager.

Tentant de rejoindre une prestigieuse unité montée alors en formation, Kidd fut refoulé car l'unité avait atteint son nombre maximum d'hommes. Bientôt, son père, un marchand influent et homme politique local, est intervenu, et avec une lettre au membre du Congrès FW Kellogg, et a obtenu une commission pour le jeune James ainsi que l'autorisation de lever une compagnie de cavalerie. Kidd n'a pas perdu de temps pour former son unité.

Avec beaucoup d'énergie et d'ingéniosité, Kidd a rapidement levé suffisamment d'hommes, et le mardi 16 septembre, la veille du jour le plus sanglant de Histoire américaine , cent cinq hommes forts du Michigan se sont réunis en Ionie pour prêter serment de service au gouvernement des États-Unis. À partir de ce jour, ils seraient connus sous le nom de Company [E of the 6th Michigan Cavalry.

Au rendez-vous régimentaire de Grand Rapids, les fermiers, mécaniciens, marchands et ouvriers apprennent leur nouveau métier, et lorsque le régiment s'embarque quelques mois plus tard dans le train pour Washington, ils sont devenus des soldats. Arrivés dans la capitale nationale à peu près au même moment où Burnside frappait son armée contre le mur impénétrable de Lee à 50 miles au sud, les hommes du Michigan ont été étonnés par les images et les sons d'une si grande ville, dont la population avait doublé, puis doublé à nouveau l'année dernière. .

Ils apprirent bientôt qu'ils allaient être regroupés avec d'autres régiments du Michigan, les 5e et 7e régiments de cavalerie du Michigan, qui s'étaient tous deux formés en même temps que le 6e. Plus tard, le vétéran de la 1re cavalerie du Michigan serait ajouté à leurs rangs. De plus, les hommes des 5e et 6e ont rapidement reçu des fusils à répétition Spencer à la pointe de la technologie.

Ces armes à sept coups pouvaient être chargées depuis la brèche et pouvaient tirer plus de coups que n'importe quel fusil porté à ce moment-là par n'importe quel soldat, du Nord ou du Sud. Les hommes du Michigan ont passé les mois suivants à s'entraîner et à parader, mais ils ont vu peu d'action.

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À cette époque, le brigadier général JT Copeland, anciennement du 5th Michigan Cavalry, devint le commandant de la brigade, qui faisait partie de la division du général Casey, le tout sous le commandement du major Gem Samuel P. Heintzelman, qui commandait le département de Washington. Kidd, avec son régiment, a fait un certain nombre de raids infructueux dans la région voisine, où rien n'a été accompli, mais l'endurcissement des hommes et des chevaux aux rigueurs de la campagne.

A cette époque, Kidd a admis que la seule façon dont il était capable de survivre à ces dures marches était due au sac de café qu'il avait reçu de chez lui.

En juin, après être rentrés à Washington après un autre de ces raids infructueux, Kidd et son régiment ont soudainement reçu l'ordre de lever leurs tentes et de se préparer à marcher. L'armée de Lee était en mouvement vers le nord, et Brig. La division de cavalerie indépendante du général Julius Stahel, à laquelle appartenait la brigade de cavalerie du Michigan, a été ordonnée au nord à la poursuite dans le cadre de l'armée du Potomac.

Dans une marche ardue mais agréable, Kidd, avec la brigade de cavalerie du Michigan, passa devant l'armée fédérale, et le dimanche 28 juin 1863, Kidd, avec les 5e et 6e de cavalerie du Michigan, tous sous le commandement du général Copeland, se déplaça dans la paisible ville de Gettysburg, en Pennsylvanie, et a reçu un véritable accueil de héros de la part des citadins.

Cette nuit-là, Kidd commanda les compagnies E et H alors qu'elles faisaient du piquetage sur la route de Cashtown. Aucun de ces soldats ne pouvait imaginer que dans quelques jours seulement, les deux tiers de l'armée de Virginie du Nord envahiraient cette même route. Le lendemain, les régiments retournèrent à Emmitsburg et Kidd apprit que des changements majeurs avaient eu lieu.

Premièrement, le commandant de l'armée du Potomac, le général Joseph Hooker, avait été remplacé par le commandant du 5e corps, le major-général George G. Meade, le troisième homme à commander l'armée du Potomac en 1863. Plus important encore, cependant, Le général Stahel avait été relevé, et à sa place un jeune brigadier général fougueux nommé Judson Kilpatrick avait été nommé.

Avec Kilpatrick sont venus deux nouveaux commandants de brigade dans ce qui était maintenant connu sous le nom de 3e division, le brillant et capable Elon J. Farnsworth, et le natif de Monroe, Michigan, George A. Custer, qui venaient tous deux d'être promus du commandant général du corps de cavalerie. Le personnel d'Alfred Pleasonton.

Sous cette nouvelle direction, Kidd et le reste du régiment ont entrepris de trouver la cavalerie de Stuart et ont reçu leur baptême du feu lors de la bataille de Hanovre, en Pennsylvanie, le 30 juin 1863. Ici, Kidd a vu pour la première fois son nouveau commandant de brigade, et des années après la guerre décrit cette première impression : Un officier superbement monté et qui était assis sur son destrier comme s'il était né au manoir.

Grand, souple, actif, musclé, droit comme un Indien et aussi rapide dans ses mouvements, il était aussi juste qu'une écolière… Kidd a continué pendant au moins deux douzaines de lignes décrivant son nouveau commandant, montrant plus que n'importe quel mot l'estime qu'il avait. le Boy General in. Au cours des jours suivants de combats, Kidd et ses soldats seraient dans certains des combats les plus difficiles, d'abord sur le champ désespéré de la ferme Rummers, où la fleur du Sud s'est détruite sur les lignes de Gregg et Custer, puis à travers les combats infernaux de minuit dans une tempête de pluie à Monterey Pass, et tout au long de la ligne de retraite de l'armée brisée de Virginie du Nord.

Trouvant finalement l'armée rebelle coincée contre la rivière Potomac à Falling Waters, le général Kilpatrick ordonna un assaut contre les lignes rebelles. La brigade du Michigan a subi le poids de cette attaque, les effectifs de la brigade diminuant, mais toujours pleins de vigueur et de férocité. Kidd était partout le long de sa ligne, parfois au plus fort des combats.

Après avoir mis pied à terre et alors qu'il dirigeait l'alignement de sa compagnie dans une ligne d'escarmouche, une balle a traversé le pied de Kidd, faisant ce qu'un chirurgien de Washington a appelé la plus belle blessure que j'aie jamais vue. Kidd ne pouvait pas marcher et était hors du combat. Après avoir été escorté dans un hôpital de campagne, Kidd a passé de nombreuses journées angoissantes avec d'autres hommes blessés jusqu'à ce qu'il soit finalement transféré à Washington.

Après avoir suffisamment récupéré, Kidd, avec le lieutenant CE Storrs, est rentré chez lui dans le Michigan pour récupérer. Après trois mois, au cours desquels Kidd a été nommé major et commandant de la 6e cavalerie du Michigan, une promotion que la modestie naturelle de Kidd lui a fait passer rapidement dans ses mémoires. Guéri, James Kidd retourne à la guerre.

Arrivé le 12 octobre à son camp, Kidd a raté ce qu'il a appelé l'un des engagements les plus excitants, sinon les plus brillants de la guerre, la quatrième bataille de Brandy Station. Ici, Kidd rencontra pour la première fois face à face le général Custer et découvrit qu'il était un homme qui faisait de sa profession une entreprise qui se livrait au travail de mener des batailles et de remporter des victoires, comme un surintendant des chemins de fer fait rouler des trains. . Commandant son régiment au combat pour la première fois, Kidd sentit un fardeau de responsabilité encore plus lourd sur ses épaules.

Dans les mois à venir, Kidd a mené son régiment à travers les combats acharnés dont les noms sont perdus dans l'histoire, mais qui vivront à jamais dans les annales de la brigade de cavalerie du Michigan. Des noms tels que Buckland Mills, Mine Run et le raid de Dahlgren resteront toujours dans les mémoires comme des affaires coûteuses pour les soldats en manteau bleu qui se sont battus si désespérément là-bas.

Pendant ce temps, les Wolverines ont également commencé à recevoir de nouvelles recrues, et grâce à un exercice et une discipline acharnés, ces poissons frais ont rapidement été intégrés aux quatre fiers régiments qui composaient la brigade. Également à cette époque, le régiment de Kidd et les autres régiments de la brigade ont commencé une longue amitié avec la 1st Vermont Cavalry, un lien qui est devenu si fort que bientôt ce régiment a été connu sous le nom de 8th Michigan Cavalry.

Au cours de la campagne terrestre de Grant en 1864, Kidds 6th Michigan et le reste de la brigade du Michigan se battront dans certaines des batailles les plus coûteuses de la guerre. Au Wilderness, le 6th Michigan tient la droite de la ligne de la brigade contre trois fois son effectif pendant une demi-heure, puis participe à la contre-attaque qui aurait permis aux généraux Gibbon et Barlow du 2e corps d'ajouter leurs poids à l'attaque de Hancock.

Malheureusement, les fantassins sont restés dans leurs tranchées. De nouveau à Yellow Tavern le 11 mai, les Wolverines firent une charge vaillante, et un homme du 5th Michigan tua le légendaire général Stuart avec un tir à longue distance, privant ainsi le Sud de l'un de ses plus grands commandants. Début juin, Kidd apprit qu'il avait été promu colonel à part entière et qu'il commandait désormais officiellement le régiment.

Sa première bataille dans le nouveau rang serait aussi sa plus dure, Trevilian Station, livrée les 11 et 12 juin 1864. Le combat fut dur et fougueux tout au long de la ligne. Avec des cavaliers combattant à cheval et à pied, et les deux lignes désespérément entremêlées de près, le combat était la règle du jour. Custer et ses hommes ont trouvé le flanc et l'arrière de l'ennemi, mais se sont ensuite retrouvés dispersés et désorganisés.

Au cours d'une charge fougueuse sur une route, Kidd s'est retrouvé seul, un nouveau cheval pur-sang l'ayant porté plus loin que n'importe lequel de ses hommes. Il fut rapidement encerclé et capturé par l'ennemi, mais fut secouru par une charge fougueuse par l'un des escadrons de son régiment, qui le libéra juste à temps. Plus tard, Kidd s'est procuré ce que l'on disait être le meilleur cheval de la 7e cavalerie de Géorgie et posséderait cette monture pendant de nombreuses années à venir.

Peu de temps après le raid infructueux qui aboutit à la bataille de Trevilian Station, Sheridan reçut le commandement d'une nouvelle armée en cours de formation dans la vallée de Shenandoah. Sheridan emmena avec lui deux de ses divisions de cavalerie préférées et, avec une autre division, opérant déjà dans la vallée, il forma un corps de trois divisions qui serait dirigé par les généraux Wesley Merritt, William Averell et James H. Wilson.

Dans un certain nombre de batailles et d'escarmouches autour de Winchester et de Shepherdstown, Kidd et le 6e se sont distingués et ont été les vainqueurs de chaque champ. À la veille de la bataille finale pour Winchester, Kidd se trouva terriblement malade de la jaunisse et se rendit à Custer pour obtenir un laissez-passer pour quelques jours de repos.

Custer refusa son lieutenant, disant qu'il ne pouvait pas l'épargner dans le combat à venir, et le lendemain, Kidd mena vaillamment son régiment dans une charge à pied, jusqu'à ce qu'il s'effondre en atteignant les lignes laissées vacantes par l'ennemi. Revenant à ses sens, Kidd se remit en selle et eut bientôt une faim vorace, mangeant toute la nourriture qu'il pouvait obtenir de ses hommes. Il dirait qu'après la guerre, la bataille de Winchester a guéri ma jaunisse.

Alors qu'il dirigeait ses hommes dans l'une des dernières attaques de la journée, une balle a enlevé un gros morceau de peau sur la cuisse de Kidd, mais la blessure n'était pas assez grave pour le sortir du combat. Plus grave fut un éclat d'obus qui blessa son cheval, le sortant définitivement de la guerre et lui infligeant une blessure qu'il portera jusqu'à son dernier jour (en 1888).

Quelques jours plus tard, Kidd et son régiment ont participé à la grande bataille de Cedar Creek, mais le régiment et la plupart des autres commandements du corps de cavalerie sont restés spectateurs de la bataille jusqu'au soir, lorsqu'une grande charge de cavalerie a balayé l'ennemi du sur le terrain et emmena les hommes du Michigan presque autant de prisonniers qu'ils en avaient dans les rangs.

Après ces combats coûteux, Custer est promu au commandement de la division et reçoit le commandement de la 3e division, dont la brigade du Michigan ne fait pas partie. Cela a causé beaucoup de chagrin dans les rangs des Wolverines, car ils se séparaient chacun d'un ami cher.

Pour combler le poste vacant de Custer, son commandant de régiment principal, James Kidd, a été promu au commandement de toute la brigade. Kidd servira de commandant de brigade jusqu'à ce qu'un remplaçant permanent soit trouvé quelques mois plus tard. Les mois d'hiver de 1864-1865 ont été passés à Winchester en cour martiale, un travail que Kidd détestait.

Kidd a passé les derniers jours de la guerre à Winchester, bien qu'il ait essayé près d'une demi-douzaine de fois de se faire réaffecter sur le terrain. Arrivé à Richmond quelques jours après la reddition de Lee à Appomattox, Kidd n'a pas perdu de temps pour se lier d'amitié avec les hommes qui avaient été ennemis quelques semaines auparavant.

Kidd a également accompagné les cavaliers qui ont accepté la reddition de John S. Mosby et de ses rangers partisans. Ici, l'histoire de guerre de la plupart des soldats, du nord et du sud, se serait terminée, mais pas pour James Kidd et la brigade de cavalerie du Michigan. Un mois seulement après la fin des hostilités, la brigade de cavalerie du Michigan a été envoyée à l'ouest pour faire partie de l'expédition de Powder River.

À une époque où la plupart des hommes se reposaient enfin dans leur propre lit après quatre ans de guerre, les Wolverines étaient partis dans de terribles marches par temps torride à la poursuite d'un ennemi invisible. Heureusement, en 1866, leurs enrôlements ont expiré et la 6e cavalerie du Michigan est rentrée chez elle. À ce moment-là, tous les défilés étaient terminés et toutes les célébrations avaient cessé.

James H. Kidd a été démis de ses fonctions le 7 novembre 1865, 8 mois après la fin de la guerre. Il est parti pour la maison la semaine avant Noël , le jeune cavalier posa enfin son épée.

Après la guerre, Kidd s'est essayé à de nombreux passe-temps et professions. Toujours un esprit agité, Kidd est devenu membre d'innombrables organisations d'anciens combattants, de clubs de gentlemen, d'une équipe de baseball et a même rejoint la Garde nationale du Michigan, dans laquelle il a atteint un rang élevé.

L'une des réalisations les plus importantes de Kidd a été la réalisation du rêve qu'il portait avec lui depuis des années. En 1887, Kidd devint propriétaire et rédacteur en chef du Ionia Sentinel, où pendant des années il mit sur papier son don pour l'écrit.

Pendant ce temps, Kidd a également écrit un mémoire, les souvenirs personnels d'un cavalier avec la brigade de cavalerie du Michigan de Custer pendant la guerre civile. Ce mémoire devrait certainement être classé parmi les plus grands de tous ceux qui sont venus des vétérans de la guerre civile.

Le 19 mars 1913, le fidèle cavalier mourut à l'âge de 73 ans. Les canons avaient été silencieux pendant près de 50 ans, mais James H. Kidd n'était que maintenant enfin au repos.

Par Dan Waumbaugh

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