La bataille des Thermopyles : 300 Spartiates contre le monde

La bataille des Thermopyles, menée entre les Grecs et les Perses en 480 avant notre ère, est entrée dans l'histoire comme l'un des derniers combats les plus importants de tous les temps, malgré le fait que le héros, les Grecs, s'est éloigné de cette bataille vaincu et sur au bord de la destruction complète.

Cependant, lorsque nous approfondissons un peu plus l'histoire de la bataille des Thermopyles, nous pouvons comprendre pourquoi elle est devenue un conte si apprécié de notre passé ancien. Premièrement, les Grecs, qui ont eu une énorme influence dans la formation de la culture mondiale, ont mené cette bataille pour protéger leur existence même. Les Perses, qui était devenu au cours du siècle précédent l'empire le plus puissant d'Asie occidentale et le deuxième plus grand empire du monde, entreprit de mettre les Grecs sous leur contrôle une fois pour toutes. Pour ajouter à cela, Xerxès, le roi perse, cherchait à se venger après que l'armée grecque eut vaincu son père à peine 10 ans auparavant. Enfin, l'armée grecque était largement en infériorité numérique. Xerxès s'est préparé à son invasion en rassemblant l'une des plus grandes armées que le monde antique ait jamais vues.

Tout cela signifiait que l'armée grecque était fermement ancrée en tant qu'outsider, mais même ainsi, ils se sont battus dur et ont fait tout ce qu'ils pouvaient pour déjouer les pronostics. Cette détermination face à une défaite presque certaine est en partie la raison pour laquelle la bataille des Thermopyles est une histoire si célèbre. Pour aider à le montrer, nous allons passer en revue certains des événements clés qui ont eu lieu avant et pendant la bataille, et également discuter de l'impact de la bataille des Thermopyles sur le cours général des guerres gréco-perses.



Table des matières

La bataille des Thermopyles : faits en bref

Gravure Bataille des Thermopyles

Avant d'entrer dans beaucoup plus de détails sur les événements qui ont eu lieu avant et pendant la bataille des Thermopyles, voici quelques-uns des détails les plus importants de cette célèbre bataille :

  • La bataille des Thermopyles a eu lieu fin août/début septembre en 480 avant notre ère.
  • Léonidas, l'un des rois spartiates à l'époque (Sparte en a toujours eu deux), dirigeait les forces grecques, tandis que les Perses étaient dirigés par leur empereur Xerxès, ainsi que par son principal général, Mardonius.
  • La bataille a entraîné la mort de Leonidas, qui est devenu un héros pour sa décision de rester derrière et de se battre jusqu'à la mort.
  • On estime que l'armée perse au début de la bataille comptait 180 000 hommes, la plupart des troupes provenant des différentes régions du territoire persan. Hérodote a estimé que l'armée perse se comptait par millions, mais les historiens modernes ont tendance à douter de ses reportages.
  • L'armée grecque, composée de Spartiates, de Thébains, de Thespiens et de soldats de plusieurs autres cités-États grecques, comptait environ 7 000 hommes.
  • La bataille des Thermopyles était l'une des nombreuses batailles menées entre les Grecs et les Perses pendant les guerres gréco-perses, qui ont eu lieu entre c. 499 avant notre ère et c. 450 avant notre ère.
  • La bataille des Thermopyles a duré au total sept jours, mais il n'y a pas eu de combats les quatre premiers, car les Perses ont attendu de voir si les Grecs se rendraient.
  • L'armée grecque, bien qu'en infériorité numérique, a pu repousser les Perses pendant deux jours de combats.
  • Les Grecs ont finalement été vaincus lorsque l'un des leurs les a trahis en alertant Xerxès d'un itinéraire autour du col étroit des Thermopyles.
  • Malgré sa défaite, l'armée grecque a tué environ 20 000 Perses. En revanche, les Grecs n'ont perdu que 4 000 hommes, selon les estimations d'Hérodote.
  • Après la bataille des Thermopyles, et en utilisant les mêmes tactiques qui leur ont permis d'infliger de lourds dégâts à l'armée perse, l'armée grecque a réussi à vaincre les Perses lors de la bataille de Salamine (navale) et de la bataille de Plataea, qui ont effectivement mis fin à la menace. de l'invasion perse et fait pencher la balance des guerres gréco-perses en faveur des Grecs.

Avant la bataille

La bataille des Thermopyles n'était qu'une des nombreuses batailles menées entre les Grecs et les Perses dans un conflit connu sous le nom de guerres gréco-perses. Tout au long du 6ème siècle avant notre ère, les Perses, sous Cyrus le Grand, étaient passés d'une tribu relativement inconnue cachée sur le plateau iranien à la superpuissance de l'Asie occidentale. L'Empire perse s'étendait de ce qui est la Turquie moderne, jusqu'à l'Égypte et la Libye, et jusqu'à l'est presque jusqu'à l'Inde, ce qui en faisait le deuxième plus grand empire du monde à l'époque à côté de la Chine. Voici une carte de l'Empire perse en 490 avant notre ère.

L'Empire perse en 490 av.

Le téléchargeur d'origine était Feedmecereal sur Wikipedia anglais. [CC BY-SA 3.0 (http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/)]

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La Grèce, qui fonctionnait plus comme un réseau de cités-États indépendantes qui alternaient entre la collaboration et la lutte les unes avec les autres que comme une nation cohérente, avait une présence significative en Asie occidentale, principalement le long de la côte sud de la Turquie moderne, une région connue sous le nom de Ionie. Les Grecs qui y vivaient ont maintenu une autonomie décente malgré leur chute sous la domination de la Lydie, un royaume puissant qui détenait la majeure partie du territoire de ce qui est aujourd'hui l'est de la Turquie. Cependant, lorsque les Perses ont envahi la Lydie et l'ont conquise au milieu du 6ème siècle avant notre ère, les Grecs ioniens sont devenus une partie de l'Empire perse, mais dans leur quête pour maintenir leur autonomie, ils se sont avérés difficiles à gouverner.

Une fois que les Perses auraient réussi à conquérir la Lydie, ils auraient été intéressés par la conquête de la Grèce, car l'expansion impériale était l'une des tâches les plus importantes de tout ancien roi. Pour ce faire, le roi perse, Darius I, a demandé l'aide d'un homme nommé Aristagoras, qui régnait en tant que tyran de la ville ionienne Milet. Le plan était d'envahir l'île grecque de Naxos et de commencer à soumettre davantage de villes et de régions grecques. Cependant, Aristagoras échoua dans son invasion, et craignant que Darius I ne riposte en le tuant, il appela ses compatriotes grecs d'Ionie à se rebeller contre le roi perse, ce qu'ils firent. Ainsi, en 499 avant notre ère, une grande partie de l'Ionie était en rébellion ouverte, un événement connu sous le nom de révolte ionienne.

Athènes et plusieurs autres cités-États grecques, principalement l'Érythrée, ont envoyé de l'aide à leurs compatriotes grecs, mais cela s'est avéré être une folie lorsque Darius I a fait marcher ses armées en Ionie et, en 493 avant notre ère, avait mis fin à la rébellion. Mais maintenant, il était en colère contre les Grecs pour leur insurrection, et il avait les yeux rivés sur la vengeance.

Darius I marche sur la Grèce

Environ dix ans avant la bataille des Thermopyles, dans une tentative de punir les Grecs pour leur soutien à la révolte ionienne, Darius I rassembla son armée et marcha en Grèce. Il se dirigea vers l'ouest à travers la Thrace et la Macédoine, subjuguant les villes qu'il traversa. Pendant ce temps, Darius I envoie sa flotte attaquer l'Érythrée et Athènes. Les forces grecques ont opposé peu de résistance et Darius I a réussi à atteindre l'Érythrée et à la réduire en cendres.

Sceau du roi Darius le Grand

Sceau du roi Darius le Grand chassant dans un char, lisant Je suis Darius, le Grand Roi en vieux persan (???????????? ?, Adam Dārayavaʰuš xšāyaθiya ), ainsi qu'en élamite et en babylonien. Le mot « grand » n'apparaît qu'en babylonien.

Son prochain objectif était Athènes - l'autre ville qui a offert son soutien aux Ioniens - mais il n'y est jamais parvenu. Les forces grecques ont choisi de rencontrer les Perses au combat, et ils ont remporté une victoire décisive à la Bataille de Marathon , forçant Darius I à se retirer en Asie, mettant ainsi fin à son invasion pour le moment.

Les historiens modernes pensent que Darius I s'est retiré pour se regrouper pour une deuxième invasion, mais il est mort avant d'avoir eu la chance. Son fils, Xerxès Ier, monta sur le trône en 486 avant notre ère, et après avoir passé du temps à consolider son pouvoir au sein de l'empire, il entreprit de venger son père et de forcer les Grecs à payer pour leur insubordination et leur insurrection, préparant le terrain pour le Bataille des Thermopyles. Ci-dessous, une carte détaillant les mouvements de Darius Ier et de ses troupes lors de cette première invasion de la Grèce.

Invasion perse de la Grèce

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Les Perses

L'une des raisons pour lesquelles la bataille des Thermopyles est si célèbre est à cause des préparatifs que les Perses ont pris pour la combattre. Après avoir vu son père vaincu par une petite force grecque à la bataille de Marathon, Xerxès était déterminé à ne pas commettre la même erreur. Xerxès a puisé dans son empire pour construire l'une des plus grandes armées que le monde antique ait jamais vues.

Xerxès tuant Léonidas

Roi achéménide tuant un hoplite grec. Une représentation possible de Xerxès tuant Léonidas

Hérodote, dont le récit des guerres entre les Grecs et les Perses est la meilleure source primaire que nous ayons sur ces longues guerres, a estimé que les Perses avaient une armée de près de 2 millions d'hommes, mais la plupart des estimations modernes placent ce nombre beaucoup plus bas. Il est bien plus probable que l'armée perse était composée d'environ 180 000 ou 200 000 hommes, ce qui est encore un nombre astronomique pour l'Antiquité.

La majeure partie de l'armée de Xerxès était composée de conscrits de tout l'empire. Son armée régulière, le corps de métier bien entraîné connu sous le nom d'Immortels, ne comptait que 10 000 soldats. Ils ont été nommés ainsi parce que le décret royal exigeait que cette force ait toujours 10 000 soldats, ce qui signifie que les soldats tombés au combat étaient remplacés un pour un, maintenant la force à 10 000 et donnant l'illusion de l'immortalité. Jusqu'à la bataille des Thermopyles, les Immortels étaient la première force de combat du monde antique. Voici une sculpture de ce à quoi les Immortels auraient pu ressembler dans les temps anciens :

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Le reste des soldats que Xerxès a emmenés avec lui en Grèce venaient d'autres régions de l'empire, principalement la Médie, l'Élam, Babylone, la Phénicie et l'Égypte, entre autres. En effet, lorsque les civilisations ont été conquises et intégrées à l'empire perse, elles ont dû fournir des troupes à l'armée impériale. Mais cela a également créé une situation où les gens ont été forcés de se battre, parfois contre leur gré. Par exemple, lors de la bataille des Thermopyles, l'armée perse était composée en partie de Grecs ioniens qui avaient été forcés de se battre après avoir perdu leur rébellion. On ne peut qu'imaginer à quel point ils étaient vraiment motivés à tuer leurs compatriotes à la demande de leur suzerain impérial.

Cependant, aussi impressionnante que soit la taille de l'armée de Xerxès, les préparatifs qu'il a entrepris pour son invasion sont peut-être encore plus remarquables. Pour commencer, il construit un pont flottant sur l'Hellespont, le détroit d'eau par lequel on accède à la mer de Marmara, à Byzance (Istanbul) et à la mer Noire. Il l'a fait en attachant des navires côte à côte sur toute l'étendue d'eau, ce qui a permis à ses troupes de passer facilement de l'Asie à l'Europe tout en évitant Byzance. Cela aurait considérablement réduit le temps nécessaire pour effectuer ce trajet.

De plus, il a installé des marchés et d'autres postes de traite tout au long de la route qu'il prévoyait d'emprunter pour faciliter l'approvisionnement de son armée massive alors qu'elle se dirigeait vers l'ouest en Europe. Tout cela signifiait que Xerxès et son armée, bien qu'ils ne se soient mobilisés qu'en 480 avant notre ère, dix ans après l'invasion de Darius Ier et six ans après que Xerxès a pris le trône, ont pu traverser rapidement et facilement la Thrace et la Macédoine, ce qui signifie la bataille. des Thermopyles serait combattu avant la fin de l'année.

Les Grecs

Après avoir vaincu Darius Ier à la bataille de Marathon, les Grecs se sont réjouis mais ils ne se sont pas relâchés. Tout le monde pouvait voir que les Perses seraient de retour, et la plupart se sont donc préparés pour le deuxième tour. Les Athéniens, qui avaient mené le combat contre les Perses la première fois, ont commencé à construire une nouvelle flotte en utilisant de l'argent qu'ils avaient récemment découvert dans les montagnes de l'Attique. Cependant, ils savaient qu'il était peu probable qu'ils soient capables de repousser les Perses par eux-mêmes, alors ils ont appelé le reste du monde grec à se rassembler et à former une alliance pour combattre les Perses.

Déguisement de guerrier grec ancien

Une plaque lithographique montrant des guerriers de la Grèce antique dans une variété de costumes différents.
Racinet, Albert (1825-1893) [Domaine public]

Cette alliance, qui réunissait les grandes cités grecques de l'époque, principalement Athènes, Sparte, Corinthe, Argos, Thèbes, Phocis, Thespiaea, etc., fut le premier exemple d'alliance panhellénique, brisant des siècles de combattre parmi les Grecs et de semer les graines d'une identité nationale. Mais lorsque la menace posée par les forces perses a pris fin, ce sentiment de camaraderie a également disparu, mais la bataille des Thermopyles continuerait à servir de rappel de ce que les Grecs pouvaient faire lorsqu'ils travaillaient ensemble.

L'alliance était techniquement sous la direction des Athéniens, mais les Spartiates ont également joué un rôle clé en grande partie parce qu'ils disposaient de la force terrestre la plus importante et la plus supérieure. Cependant, les Athéniens étaient responsables de la constitution et de la direction de la marine alliée.

Hoplites

Les soldats grecs de l'époque étaient connus sous le nom de hoplites. Ils portaient des casques et des cuirasses de bronze et portaient des boucliers de bronze et de longues lances à pointe de bronze. Plus hoplites étaient des citoyens ordinaires qui devaient acheter et entretenir leur propre armure. Lorsqu'on les appelait, ils se mobilisaient et se battaient pour défendre le police , ce qui aurait été un grand honneur. Mais à l'époque, peu de Grecs étaient des soldats professionnels, à l'exception des Spartiates, qui étaient des soldats hautement entraînés qui ont fini par avoir un impact significatif sur la bataille des Thermopyles. Ci-dessous une gravure d'un hoplite (à gauche) et un soldat persan (à droite) pour donner une idée de ce à quoi ils auraient pu ressembler.

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Hoptlite : Guerrier Oblomov2Hidus : A.Davey [CC BY 2.0 (https://creativecommons.org/licenses/by/2.0)]

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Les 300 Spartiates

Bien que la scène ci-dessus du film de 2006 300 est une fiction et probablement exagérée, les Spartiates qui ont combattu la bataille des Thermopyles sont entrés dans l'histoire comme l'une des forces de combat les plus redoutables et les plus élitistes à avoir jamais existé. C'est probablement une exagération, mais nous ne devrions pas trop vite minimiser les compétences de combat supérieures des soldats spartiates à l'époque.

À Sparte, être soldat était considéré comme un grand honneur et tous les hommes, à l'exception du premier-né d'une famille, devaient s'entraîner à l'école militaire spéciale de Sparte, la agogé. Au cours de cette formation, les hommes spartiates ont appris non seulement à se battre, mais aussi à se faire confiance et à travailler les uns avec les autres, ce qui s'est avéré plutôt efficace lorsqu'ils combattaient dans le phalange . La phalange était une formation de soldats mis en place comme un tableau qui, lorsqu'il est combiné avec l'armure lourde portée par hoplites s'est avéré presque impossible à casser. Il a joué un rôle déterminant dans le succès des Grecs contre les Perses.

Toute cette formation signifiait que les soldats spartiates, également connus sous le nom de Spartiates, étaient l'une des principales forces de combat au monde à l'époque. Les Spartiates qui ont combattu à la bataille des Thermopyles avaient été formés dans cette école, mais ils ne sont pas célèbres car ils étaient de bons soldats. Au lieu de cela, ils sont célèbres en raison de la façon dont ils sont arrivés à la bataille.

L'histoire raconte que Xerxès, alors qu'il se dirigeait vers la Grèce, envoya des émissaires dans les villes grecques encore libres offrant la paix en échange d'un hommage, ce que les Spartiates refusèrent bien sûr. Hérodote - historien de la Grèce antique - écrit que lorsque Dienekes, un soldat spartiate, a été informé que les flèches perses seraient si nombreuses qu'elles bloqueraient le soleil, il a rétorqué : Tant mieux… alors nous mènerons notre bataille à l'ombre. Une telle bravoure a sans doute contribué à maintenir le moral.

Cependant, tout cela se passait pendant la Carneia, qui était une fête dédiée au dieu Apollon. C'était l'événement religieux le plus important du calendrier spartiate et il était strictement interdit aux rois spartiates d'entrer en guerre pendant cette célébration.

Spartiates jetant des émissaires persans dans un puits

Esquisse d'un artiste montrant des Spartiates jetant des émissaires persans dans un puits

Cependant, le roi spartiate Leonidas savait ne rien faire et condamnait son peuple à une mort presque certaine. En conséquence, il consulta quand même l'Oracle, et on lui refusa l'autorisation de convoquer une armée et d'entrer en guerre, le laissant avec le terrible dilemme entre apaiser les dieux et défendre son peuple.

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Le refus pur et simple de la volonté des dieux n'était pas une option, mais Leonidas savait également que rester inactif permettrait à son peuple et au reste de la Grèce d'être détruits, ce qui n'était pas non plus une option. Ainsi, au lieu de mobiliser toute son armée, le roi spartiate Léonidas rassembla 300 Spartiates et les organisa en une force expéditionnaire. De cette façon, techniquement, il n'allait pas à la guerre, mais il faisait aussi quelque chose pour, espérons-le, arrêter les forces perses. Cette décision d'ignorer les dieux et de se battre de toute façon a contribué à consacrer le roi spartiate Leonidas comme l'incarnation d'un roi juste et loyal qui se sentait vraiment redevable à son peuple.

La bataille des Thermopyles

Carte de la bataille des Thermopyles

Carte de la bataille des Thermopyles, 480 avant JC, 2e guerre gréco-perse et des mouvements vers Salamine et Plataea.
Carte avec l'aimable autorisation du Département d'histoire de l'Académie militaire des États-Unis. [Attribution]

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L'alliance grecque voulait à l'origine affronter les forces perses en Thessalie, la région juste au sud de la Macédoine, dans la vallée de Tempe. La bataille de Marathon avait montré que les forces grecques seraient capables de vaincre les Perses si elles pouvaient les forcer dans des zones étroites où leur nombre supérieur n'avait plus d'importance. La vallée de Tempe leur a fourni cet avantage géographique, mais lorsque les Grecs ont appris que les Perses avaient appris un moyen de contourner la vallée, ils ont dû changer de stratégie.

Thermopyles a été choisi pour une raison similaire. C'était directement sur le chemin de l'avancée des Perses vers le sud en Grèce, mais le col étroit des Thermopyles, qui était protégé par des montagnes à l'ouest et le golfe de Malias à l'ouest, ne mesurait que 15 m de large. Prendre une position défensive ici entraverait les Perses et aiderait à uniformiser les règles du jeu.

Les forces perses étaient accompagnées de sa flotte massive, et les Grecs avaient choisi Artemisium, qui se trouve à l'est des Thermopyles, comme lieu pour s'engager avec la contingence perse de navires. C'était un choix idéal car cela donnait aux Grecs la chance d'arrêter l'armée perse avant qu'ils ne puissent avancer vers le sud jusqu'à l'Attique, et aussi parce que cela permettrait à la marine grecque d'empêcher la flotte perse de naviguer vers les Thermopyles et de déborder les Grecs combattant. sur terre.

À la fin du mois d'août, ou peut-être au début de septembre 480 avant notre ère, l'armée perse approchait des Thermopyles. Les Spartiates ont été rejoints par trois à quatre mille soldats du reste du Péloponnèse, des villes comme Corinthe, Tégée et Arcadie, ainsi que trois à quatre mille soldats du reste de la Grèce, soit un total d'environ 7 000 hommes. envoyé pour arrêter une armée de 180 000 hommes.

Que les 300 Spartiates aient reçu une aide significative est l'une des parties de la bataille des Thermopyles qui a été oubliée au nom de la création de mythes. Beaucoup aiment penser que ces 300 Spartiates étaient les seuls à se battre, mais ce n'était pas le cas. Cependant, cela n'enlève rien au fait que les Grecs étaient largement en infériorité numérique lorsqu'ils ont pris leurs positions aux Thermopyles.

Les Grecs et les Perses arrivent

Les Grecs (7 000 hommes) ont atteint le col en premier, mais les Perses sont arrivés peu de temps après. Lorsque Xerxès a vu à quel point la force grecque était petite, il aurait ordonné à ses troupes d'attendre. Il pensait que les Grecs verraient à quel point ils étaient en infériorité numérique et finiraient par se rendre. Les Perses ont retenu leur attaque pendant trois jours entiers, mais les Grecs n'ont montré aucun signe de départ.

Au cours de ces trois jours, quelques événements se sont produits qui auraient eu un impact sur la bataille des Thermopyles ainsi que sur le reste de la guerre. Tout d'abord, la flotte perse a été prise dans une méchante tempête au large des côtes d'Eubée qui a entraîné la perte d'environ un tiers de ses navires.

Léonidas aux Thermopyles Jacques-Louis David

Léonidas au col des Thermopyles (1814 Paris, Louvre) Peinture de Jacques-Louis David

Deuxièmement, Léonidas a pris 1 000 de ses hommes, principalement des habitants de la ville voisine de Locris, pour garder le passage relativement inconnu qui contournait l'étroit col des Thermopyles. À l'époque, Xerxès ne savait pas que cette route secondaire existait, et le roi spartiate Léonidas savait que son apprentissage condamnerait les Grecs. La force stationnée dans les montagnes devait servir non seulement de ligne de défense, mais aussi de système d'alerte qui pourrait alerter les Grecs combattant sur les plages au cas où les Perses trouveraient leur chemin autour du col étroit. Avec tout cela fait, le décor était planté pour que les combats commencent.

Jour 1 : Xerxès est repoussé

Après trois jours, il est devenu clair pour Xerxès que les Grecs n'allaient pas se rendre, alors il a commencé son attaque. Selon les historiens modernes, il a envoyé son armée par vagues de 10 000 hommes, mais cela n'a pas fait grand-chose. Le col était si étroit que la plupart des combats ont eu lieu entre quelques centaines d'hommes au corps à corps. Le grec phalange , avec leur armure de bronze plus lourde et leurs lances plus longues, ont résisté malgré leur infériorité numérique.

Plusieurs vagues de 10 000 Mèdes ont toutes été repoussées. Entre chaque attaque, Leonidas a réarrangé le phalange afin que ceux qui avaient combattu aient une chance de se reposer et que les lignes de front soient fraîches. À la fin de la journée, Xerxès, probablement irrité que ses soldats ne puissent pas briser la ligne grecque, envoya les Immortels au combat, mais eux aussi furent repoussés, ce qui signifie que le premier jour de bataille se terminerait par un échec pour les Perses. Ils retournèrent à leur camp et attendirent le lendemain.

Jour 2 : Les Grecs tiennent mais Xerxès apprend

Le deuxième jour de la bataille des Thermopyles n'était pas si différent du premier en ce sens que Xerxès continuait d'envoyer ses hommes par vagues de 10 000. Mais comme au premier jour, le Grec phalange s'est avéré trop fort pour être battu même avec un lourd barrage de flèches perses, et les Perses ont de nouveau été forcés de retourner au camp n'ayant pas réussi à briser les lignes grecques.

Ancien hoplite Kylix et combats persans.

Hoplite grec et guerrier persan se combattant. Représentation dans l'ancien kylix. 5e s. AVANT JC.

Cependant, ce deuxième jour, en fin d'après-midi ou en début de soirée, quelque chose s'est produit qui allait renverser la situation de la bataille des Thermopyles en faveur des Perses. Rappelez-vous que Leonidas a dépêché une force de 1 000 Locriens pour défendre la deuxième route autour du col. Mais un Grec local, qui essayait probablement de gagner les faveurs de Xerxès pour tenter de recevoir un traitement spécial après leur victoire, s'est approché du camp persan et les a alertés de l'existence de cette route secondaire.

Voyant cela comme son opportunité de briser enfin la ligne grecque, Xerxès envoya une grande force d'Immortels pour trouver le col. Il savait que s'ils réussissaient, ils pourraient entrer derrière la ligne grecque, ce qui leur aurait permis d'attaquer à la fois par l'avant et par l'arrière, une décision qui aurait signifié une mort certaine pour les Grecs.

Les Immortels ont voyagé au milieu de la nuit et ont atteint l'entrée du col peu avant le lever du jour. Ils se sont engagés avec les Locriens et les ont vaincus, mais avant le début des combats, plusieurs Locriens se sont échappés par le passage étroit pour avertir Léonidas que les Perses avaient découvert ce point faible critique.

À Artemisium, la marine dirigée par les Athéniens a pu infliger de lourds dégâts à la flotte perse en les attirant dans des couloirs étroits et en utilisant leurs navires plus agiles pour vaincre les Perses. Cependant, une fois de plus, les effectifs perses étaient trop importants et la flotte grecque était en difficulté. Mais avant de se retirer, un envoyé a été envoyé aux Thermopyles pour voir comment se déroulait la bataille, car ils ne voulaient pas abandonner complètement le combat et laisser le flanc droit de la force grecque au col exposé.

Jour 3 : Le dernier combat de Léonidas et les 300 Spartiates

Léonidas a appris que les Perses avaient trouvé la route autour des Thermopyles à l'aube du troisième jour de la bataille. Sachant très bien que cela signifiait leur perte, il a dit à ses soldats qu'il était temps de partir. Mais ne voulant pas exposer ceux qui se retiraient à l'avancée perse, Léonidas informa ses troupes qu'il resterait avec sa force de 300 Spartiates, mais que tous les autres pourraient partir. Presque tout le monde a accepté cette offre, à l'exception d'environ 700 Thébains.

Léonidas

Une grande légende a été attribuée à cette décision prise par Léonidas. Certains pensent que c'est parce que lors de son voyage à l'Oracle avant le début de la bataille, il a reçu une prophétie qui disait qu'il allait mourir sur le champ de bataille s'il ne réussissait pas. D'autres attribuent cette décision à l'idée que les soldats spartiates n'ont jamais battu en retraite. Cependant, la plupart des historiens pensent maintenant qu'il a envoyé la plupart de ses forces afin qu'elles puissent rejoindre le reste des armées grecques et vivre pour combattre les Perses un autre jour.

Ce mouvement a fini par être un succès en ce sens qu'il a permis à environ 2 000 soldats grecs de s'échapper. Mais cela a également entraîné la mort de Léonidas, ainsi que de toute sa force de 300 Spartiates et 700 Thébains sur le décompte initial de 7 000 hommes.

Xerxès, convaincu qu'il gagnerait maintenant la bataille, attendit jusqu'à la fin de l'après-midi pour donner à ses Immortels la chance de franchir le col et d'avancer sur les Grecs restants. Les Spartiates se sont retirés sur une petite colline près du col, avec les quelques autres soldats grecs qui avaient refusé de partir. Les Grecs ont combattu les Perses avec toutes leurs forces restantes. Lorsque leurs armes se sont brisées, ils se sont battus avec leurs mains et leurs dents (Selon Hérodote). Mais les soldats perses étaient largement plus nombreux qu'eux et finalement les Spartiates ont été submergés par une volée de flèches perses. Au final, les Perses perdirent au moins 20 000 hommes. L'arrière-garde grecque, quant à elle, est anéantie, avec une perte probable de 4 000 hommes, dont ceux tués les deux premiers jours de bataille.

Après la mort de Léonidas, les Grecs ont tenté de récupérer son corps, mais ils ont échoué. Ce n'est que des semaines plus tard qu'ils ont pu l'obtenir, et quand ils l'ont rendu à Sparte, Leonidas a été consacré comme un héros. Pendant ce temps, apprenant que les Perses avaient trouvé un moyen de contourner le col des Thermopyles, la flotte grecque d'Artemisium a fait demi-tour et a navigué vers le sud pour essayer de battre les Perses jusqu'en Attique et défendre Athènes.

Cette histoire du roi spartiate Léonidas et des 300 Spartiates en est une de bravoure et de bravoure. Le fait que ces hommes étaient prêts à rester et à se battre jusqu'à la mort témoigne de l'esprit de la force de combat spartiate, et cela nous rappelle ce que les gens sont prêts à faire lorsque leur patrie et leur existence même sont menacées. Pour cette raison, la bataille des Thermopyles est restée dans nos mémoires collectives pendant plus de 2 000 ans. Ci-dessous, un buste d'hoplite grec trouvé au temple d'Athéna à Sparte. La plupart pensent qu'il est fabriqué à partir de la ressemblance de Leonidas.

Buste de Lénidas.

Buste de Léonidas.
DAVID HOLT [CC BY-SA 2.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/2.0)]

La source

Carte de la bataille des Thermopyles

La géographie a joué un rôle important dans la bataille des Thermopyles, comme dans presque tous les conflits militaires. Vous trouverez ci-dessous des cartes qui montrent non seulement à quoi ressemblait le col des Thermopyles, mais aussi comment les troupes se sont déplacées tout au long des trois jours de combat.

Carte de la bataille des Thermopyles

Bmartens19 [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

La suite

Après la bataille des Thermopyles, les choses n'allaient pas bien pour les Grecs. La victoire perse aux Thermopyles a permis le passage de Xerxès dans le sud de la Grèce, ce qui a encore élargi l'empire perse. Xerxès a fait marcher ses armées plus au sud, saccageant une grande partie de la péninsule d'Eubée et finalement incendiant une Athènes évacuée. La plupart de la population athénienne avait été emmenée sur l'île voisine de Salamine, et il semblait que ce serait le site d'une victoire perse potentiellement décisive.

Cependant, Xerxès a commis une erreur en suivant les navires grecs dans l'étroit détroit de Salamine, ce qui a de nouveau neutralisé sa supériorité numérique. Cette décision aboutit à une victoire retentissante pour la flotte grecque, et Xerxès, voyant maintenant que l'invasion prenait plus de temps qu'il ne l'avait prévu et qu'elle pourrait ne pas réussir, quitta la ligne de front et retourna en Asie. Il a laissé son général en chef, Mardonius, chargé de mener le reste de l'attaque.

Plataea : la bataille décisive

Platée, Béotie, Grèce.

Vue sur le champ de bataille de Plataea depuis les ruines des anciens murs de la ville. Plataies, Béotie, Grèce.
George E. Koronaios [CC BY-SA 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)]

Les Grecs avaient choisi l'isthme de Corinthe comme prochain point de défense, qui offrait des avantages similaires à ceux du col des Thermopyles, bien qu'il laissait Athènes en territoire contrôlé par les Perses. Après avoir vu ce que les Grecs avaient réussi à faire à la bataille des Thermopyles, et maintenant sans flotte pour soutenir son invasion, Mardonius espérait éviter une bataille directe, alors il envoya des émissaires aux dirigeants de l'alliance grecque pour demander la paix. Cela a été rejeté, mais les Athéniens, en colère contre Sparte pour ne pas avoir fourni plus de troupes, ont menacé d'accepter ces conditions si les Spartiates n'augmentaient pas leur engagement dans le combat. Craignant qu'Athènes ne devienne une partie de l'empire perse, les Spartiates ont rassemblé une force d'environ 45 000 hommes. Une partie de cette force était composée de Spartiates, mais la majorité était régulière hoplites et helotes , esclaves spartiates.

La scène de la bataille était la ville de Plataea, et en raison de la contribution spartiate des troupes, les deux camps étaient à peu près égaux. Initialement dans une impasse, la bataille de Plataea a eu lieu lorsque Mardonius a mal interprété un simple mouvement de troupes comme une retraite grecque et a décidé d'attaquer. Le résultat fut une victoire grecque retentissante, et les Perses furent forcés de se retourner et de courir vers l'Asie, craignant que les forces grecques ne détruisent leur pont à l'Hellespont et ne les piègent en Grèce.

Les Grecs ont suivi, et ils ont remporté plusieurs victoires dans toute la Thrace, ainsi que la bataille de Byzance, qui a eu lieu en 478 avant notre ère. Cette victoire finale a officiellement chassé les Perses d'Europe et a éliminé la menace d'invasion perse. Les guerres entre les Grecs et les Perses se poursuivraient pendant encore 25 ans, mais il n'y a jamais eu d'autre bataille sur le territoire grec entre les deux parties.

Conclusion

Épitaphe commémorative de 300 Spartiates

Épitaphe commémorative des Spartiates morts à la bataille des Thermopyles, on peut lire :
Va dire aux Spartiates, étranger de passage, qu'ici obéissant à leurs lois nous mentons .
Rafal Slubowski, N. Pantelis [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

Alors que la bataille des Thermopyles est entrée dans l'histoire comme l'une des batailles les plus célèbres de l'histoire du monde, ce n'était en réalité qu'une petite partie d'un conflit beaucoup plus vaste. Cependant, les probabilités impossibles auxquelles les Grecs étaient confrontés lors de la bataille, combinées aux légendes entourant Léonidas et les trois cents Spartiates, ont contribué à transformer cette bataille et sa célèbre dernière bataille en un événement mémorable de l'histoire ancienne. Ils sont devenus l'archétype du dernier combat courageux. Il a donné l'exemple aux hommes libres luttant pour leur liberté et celle de leur pays.

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Bibliographie

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