John Ford : la vie avant le fauteuil du réalisateur

John Ford est l'un des réalisateurs les plus acclamés de tous les temps. Travailler de manière prolifique dans les contraintes de la Hollywood système de studio pendant plus d'une demi-décennie, le réalisateur s'est forgé une réputation de cinéaste à l'aise dans presque tous les genres de films.

Il détient toujours le record d'avoir remporté plus d'Oscars du meilleur film que tout autre réalisateur, quatre pour être exact, pour L'informateur (1935), Les raisins de la colère (1940), Comme ma vallée était verte (1941) et L'homme tranquille (1952). Il est principalement connu, bien sûr, pour ses westerns, travaillant avec des acteurs tels que John Wayne, Henry Fonda et James Stewart dans des classiques du genre tels que Fort-Apache (1948), Les chercheurs (1956() et L'homme qui tua Liberty Valance (1962).

Cet article, cependant, vise à donner un aperçu de la carrière de pré-réalisateur de Ford et, ce faisant, détaille les circonstances dans lesquelles il finira par devenir l'un des réalisateurs les plus loués et les plus prolifiques du XXe siècle.



John Ford a dit à Peter Bogdanovich que 'sa carrière à l'écran a commencé comme ouvrier puis comme troisième assistant réalisateur' (in Bogdanovich, 1978, p.113). Selon le biographe Joseph McBride, « il était particulièrement fier de son talent de caméraman […]. Ford a développé son œil brillant pour la composition et son talent pour capturer l'action avec une authenticité de style documentaire » (McBride, 2003, p.81).

Malheureusement, il est difficile d'identifier avec certitude les films sur lesquels Ford a été employé en tant que directeur de la photographie, donc cet article se concentrera donc davantage sur le temps de Ford en tant qu'acteur, en mettant l'accent sur les genres auxquels il a été exposé avant de devenir un réalisateur à part entière.

Il existe de nombreux récits biographiques, ainsi que la propre version de John Ford, de la façon dont il s'est retrouvé à Hollywood et des circonstances qui lui ont finalement permis de réaliser. En tant que rédacteur en chef du journal, Maxwell Scott a fait remarquer dans Ford's L'homme qui tua Liberty Valance (1962), 'Quand la légende devient réalité, imprimez la légende'. Apparemment prenant ce sentiment à cœur, Ford a embelli sa propre légende à plusieurs reprises au fil des ans, variant parfois l'histoire dans laquelle, en 1914, à l'âge de 20 ans, il a traversé l'Amérique jusqu'en Californie depuis Portland, Maine, son lieu de naissance, pour rejoindre son frère aîné, Frank, à Hollywood.

Selon le biographe de Ford, Joseph McBride, « Ford voulait que les gens croient qu'il a sauté des marchandises jusqu'en Californie, ou qu'il s'y est rendu en travaillant comme cow-boy » (McBride, 2003, p.75).

En 1914, le frère aîné de Ford, qui à cette époque avait changé son nom de Frank Feeney à François Ford , était sous contrat avec Universal et établi en tant qu'acteur et réalisateur à succès à part entière. Suivant les traces de son frère, Ford a changé son nom de John Martin Feeney en Jack Ford et est allé travailler pour Francis en tant que charpentier, accessoiriste, monteur, assistant caméraman, assistant réalisateur ou cascadeur. Il était tout ce que Frank voulait qu'il soit » (Eyman et Duncan, 2004, p.23).

Selon Anthony Slide, Ford était à un moment donné un accessoire pour une réalisatrice Loïs Weber , 'la première cinéaste née aux États-Unis, [et] la réalisatrice la plus importante à avoir travaillé dans l'industrie cinématographique' (Slide, 1996, pp.29-30).

Slide soutient que 'Ford n'a jamais mentionné la connexion Weber, et aucun des innombrables écrivains qui ont glorifié sa carrière n'a choisi de noter la relation Lois Weber' (Slide, 1996, p.38). Ce n'est pas strictement le cas, car Joseph McBride fait référence à Weber dans sa biographie sur Ford, déclarant que le réalisateur 'aurait eu la chance de voir, sinon de travailler avec, la réalisatrice féministe pionnière Lois Weber' (McBride, 2003, p. .80).

Bien que Ford n'ait jamais fait allusion au temps qu'il a passé avec Weber, il est fort possible qu'elle, avec la mère du réalisateur, serve de base aux nombreux personnages féminins forts qui imprègnent ses films.

McBride déclare que « Ford était un acteur ou un cascadeur dans pas moins de seize films muets » (McBride, 2003, p.82). McBride et Bogdanovich attribuent tous deux la première implication officielle de Ford dans les films de la série réalisée par Francis Ford, Lucille Love - Fille du mystère (1914), Bogdanovich suggérant que Ford 'a probablement joué des morceaux dans divers chapitres' (Bogdanovich, 1978, p.113). Cependant, I.G. Edmonds affirme que «les vieux alambics, tels que La bataille de Bull Run (Francis Ford, 1913), montrent qu'il jouait des petits rôles depuis le début » (Edmonds, 1977, p.51).

Joseph McBride écrit également que Ford « a dit à Gavin Lambert au début des années 60 que le Guerre civile était son principal intérêt pour la vie, avec des films secondaires » (McBride, 2003, p.595).

La participation présumée de Ford à La bataille de Bull Run (1913) indique donc une exposition au genre de la guerre civile avant qu'il ne devienne réalisateur, et a sans aucun doute influencé, et peut-être même encouragé, son obsession de toute une vie pour le sujet.

Comme indiqué tout au long du travail de Ford, des éléments du film sur la guerre civile américaine imprègnent bon nombre de ses films ultérieurs, soit en tant que partie importante du récit, comme dans La goutte écarlate (1918), ou comme référence mineure, sous les traits du vétéran de l'Union en L'aigle bleu (1926).

Après un petit rôle dans une autre série pour son frère, Lucille, la serveuse (Francis Ford,1914), Ford a joué un personnage, selon Joseph McBride, appelé Dopey (McBride, 2003, p.80), dans un thriller policier intitulé La rose mystérieuse (Francis Ford, 1914).

Le thème de la famille et de l'habitude de Ford de tenir compagnie sur le plateau avec ceux avec qui il socialisait en dehors du studio a ses débuts au cours de sa période de pré-réalisation lorsqu'il a travaillé avec ses propres parents à Hollywood et a adopté des pseudonymes connus lorsqu'il était à l'emploi de son frère. . Ironiquement, La rose mystérieuse (1914) est également le premier film dans lequel il est crédité en tant que Jack Ford, un nom qu'il continuera à utiliser pendant les neuf années suivantes.

En 1915, Ford s'est retrouvé impliqué dans le tournage d'un autre drame de la guerre civile, La naissance d'une nation (D.W. Griffith, 1915). Le petit-fils de Ford, Dan Ford, a déclaré qu '«il a toujours affirmé qu'il était un [K]lansman dans Naissance d'une nation […] je ne sais pas si c'est vrai mais ‘‘Print the Legend’’. Enfer, tout le monde à Hollywood était probablement un figurant dans ce film » (courriel à l'auteur, 05/04/2011).

L'un des biographes de Griffith, Richard Schickel, a interrogé Ford sur son apparition dans le film, Ford affirmant qu'il 'était l'un des figurants qui roulait avec le [K]lan, et son drap de lit l'a tordu et l'a aveuglé pendant qu'il martelait. Il n'a pas vu une branche d'arbre en surplomb, qui l'a balayé de la selle et l'a plongé, inconscient, au sol. Il revint à lui, avec rien de moins que Griffith agenouillé au-dessus de lui, offrant un flacon de cognac » (Schickel, 1996, p.231).

Eyman écrit que le lien entre Ford et Griffith 'a été confirmé de manière indépendante par [l'actrice] Mae Marsh [qui a affirmé qu'] il était un petit garçon supplémentaire [...], chevauchant en tant que [K]lansman dans le Ku Klux Klan' (Eyman, 1999, p.50).

Eyman et Duncan suggèrent en outre que la figure de l'image de La naissance d'une nation (1915) pourrait en fait être Ford, déclarant qu'il 'tenait constamment sa capuche pour pouvoir voir avec ses lunettes, un peu comme le pilote à droite' (Eyman et Duncan, 2004, p.23).

Par coïncidence, Ford utilisera plus tard certains aspects narratifs de La naissance d'une nation (1915), en particulier le rassemblement des Klans, en Tir droit (1917), son premier long métrage et l'un des vingt-cinq titres connus que Ford réalisera pour Universal Studios, mettant en vedette la célèbre star du cow-boy muet, Harry Carey Senior.

Il a également adopté la pratique de faire référence à des personnages réels de la même manière que Griffith utilise Abraham Lincoln dans La naissance d'une nation (1915), ajoutant de l'authenticité au drame. Ford utilise cet appareil dans des films tels que Le cheval de fer (1924), Le prisonnier de Shark Island (1936), et Ils étaient consommables (1946), dans lequel apparaissent respectivement des personnalités bien connues telles que Buffalo Bill, Abraham Lincoln et le général MacArthur.

I. G. Edmonds écrit à propos de la carrière d'acteur de Ford que 'certaines des anciennes critiques lui attribuent une capacité de conduite considérable dans ses westerns' (Edmonds, 1977, p.51). L'un de ces westerns, à nouveau réalisé par Francis Ford, s'intitulait Trois méchants et une fille (1915).

Essentiellement une comédie d'identité erronée, le dispositif narratif de trois personnages en tant que protagonistes principaux est un thème que Ford emploiera à plusieurs reprises plus tard dans Trois hommes montés (1918), Hommes marqués (1919), et 3 mauvais hommes (1926), le dernier western muet de Ford. Encore treize ans s'écouleront avant qu'il ne revienne au genre avec Diligence (1939), dont le succès contribua à rétablir le western au rang de films 'A'. Il a également initié un partenariat avec l'acteur John Wayne qui devait se poursuivre pendant encore vingt-quatre ans jusqu'à leur dernier film ensemble en 1963, Le récif de Donovan .

La porte de la destruction (Francis Ford, 1915), un drame basé sur la rébellion Sepoy dans l'Inde coloniale, est un film extrêmement important en ce qui concerne l'éventuelle carrière de réalisateur de Ford. C'est le premier exemple enregistré de son implication dans un titre traitant de la culture et de l'identité irlandaises, un sujet qu'il traitait fréquemment.

Ford a joué Frank Feeney, un personnage nommé d'après son frère aîné. Dans le film, « les Britanniques envoient les Irlandais en mission suicide pour franchir les portes d'une ville assiégée » (Bogdanovich, 1978, p.114).

Entre la production de La pièce cassée (Francis Ford, 1915), dans lequel Ford assume le double rôle d'acteur et d'assistant réalisateur et Peg O' the Ring (Francis Ford, 1916), lui et son frère Frank sont retournés dans leur ville natale de Portland dans le Maine pour faire deux films à une bobine. Selon McBride, 'avec l'aide de Jack, Frank a réalisé et joué dans une histoire de la mer, La bande jaune (1916), rebaptisé plus tard comme Jim au cœur de poulet , et un drame policier, Le gang de la cour à bois (1916), sorti en tant que L'escouade des bras forts » (McBride, 2003, p.87). Les deux films sont présumés perdus.

Un journal local a publié deux articles sur l'arrivée des frères Ford dans leur ville natale en 1915, renforçant l'idée que les films étaient une véritable affaire de famille.

Au sujet de Jim au cœur de poulet (1916) et l'implication de la famille Ford, l'article indique que Francis Ford s'est attribué le rôle principal, et à l'exception de son frère, Jack Ford, assistant réalisateur pour Universal Film Co., et localement connu sous le nom de 'Bill' [sic en fait 'Bull'] Feeney, aucun artiste professionnel n'a été sélectionné [. . .], Mlle Cecil McLean, la jolie nièce de Francis Ford, a été nommée pour le rôle féminin principal, et d'autres parents de Feeney, alias Ford, y compris (sic) son père et sa mère, ont reçu des rôles [. . .], les sœurs Miss Josephine Feeney et Mme Mary McLean, la nièce de 6 ans, la petite Mary McLean, et une vingtaine d'amis de la famille Feeney enlacés au casting, tous amateurs, apparaissant pour la première fois devant la caméra . ( Portland Sunday Press et Portland Sunday Times , 1915) Ces « home movies » (McBride, 2003, p.87) soulignent le sens de la famille qui imprègne le travail de Ford.

Images de l'un des derniers films dans lesquels Ford est apparu avec son frère, Le pari du bandit (Francis Ford, 1916), souligne une fois de plus l'influence du mode d'expression de Francis Ford sur le style cinématographique éventuel du jeune Ford. Une intrigue, décrite comme celle dans laquelle « un Occidental enseigne la prudence à sa sœur orientale en se faisant passer pour un bandit masqué notoire » (Bogdanovich, 1978, p.115), implique que le récit touche au moins au thème fordien éternel de Est contre Ouest.

Le conflit entre le passé et la modernité est mis en évidence à travers les différents modes de transport associés aux personnages masculins du film. Alors que le bandit du titre, incarné par Francis Ford, est libre de se promener à volonté sur son cheval, la capacité du frère, incarné par John Ford, à voyager, est fortement compromise lorsque sa voiture tombe en panne d'essence. Une séquence vers la fin de la séquence montre John Ford encadré dans l'embrasure d'une maison, préfigurant un motif visuel caractéristique qui figurerait régulièrement dans ses propres films.

Comme pour les différentes versions du voyage de Ford à Hollywood, l'histoire de la façon dont il est finalement venu à la réalisation est également obscurcie par le mystère. Selon McBride, 'l'élément clé du mythe de la création de John Ford - comment il est devenu réalisateur - était une version radicalement remodelée de ce qui s'est réellement passé' (McBride, 2003, p.88). La légende, propagée par Ford lui-même lors d'un entretien avec Bogdanovich, est qu'il a été promu réalisateur La tornade (1917) – désormais présumé perdu – après avoir suppléé « le directeur d'un western […] qui ne s'est pas présenté au travail parce qu'il souffrait d'une gueule de bois » (2003, p.89).

Ford a ordonné à un groupe de figurants de cow-boy de monter et descendre la rue sur le backlot Universal pour impressionner le chef du studio en visite, Carl Laemmle. Peu de temps après, Laemmle a rappelé les efforts de Ford et lui a donné l'opportunité de diriger et de jouer dans la production à deux rouleaux de La tornade . Le reste, comme on dit, appartient à l'histoire.

1 McBride cite également une histoire racontée par Ford lui-même dans laquelle il a travaillé comme cow-boy dans un ranch après quoi « la fille du patron, croyez-le ou non, est tombée amoureuse de moi ». Elle mesurait six pieds deux pouces et pesait environ 210 livres, alors j'ai volé un cheval et je suis parti […] et je suis venu en Californie » (in McBride, 2003, p.75).2 « Lois Weber (1879-1939) était l'un des réalisateurs-scénaristes les plus renommés du début d'Hollywood et considéré à l'époque comme l'un des trois grands esprits, avec Griffith et DeMille […]. La carrière de Weber a duré trois décennies de changements extraordinaires dans l'industrie américaine. Elle est entrée dans l'industrie à une époque où la présence des femmes était valorisée et jouait un rôle important dans la légitimation d'Hollywood. Qu'elle réalisait des films sur des problèmes sociaux comme la pauvreté, la toxicomanie et la peine capitale ou sur la contraception, le mariage et la sexualité, les films de Weber présentaient systématiquement des personnages féminins complexes dans des rôles centraux. Weber.)3 Un jeune Ford a également travaillé pour un autre réalisateur bien connu d'Universal, Allan Dwan. Selon Dwan, 'Son frère Francis travaillait pour moi en tant qu'acteur et il m'a demandé de donner un travail à Jack'. Jack se faisait les dents à cette époque, il commençait tout juste, et il est devenu propriétaire. Je me souviens aussi de lui comme d'un homme bon et efficace. » (dans Bogdanovich, 1997, p. 66)4. En 2010, la Newsfilm Library de l'Université de Caroline du Sud a publié des informations sur la découverte de séquences survivantes de ce premier film de Francis Ford. Selon la bibliothèque, «Newsfilm a reçu une petite collection de films de nitrate qui avaient été stockés dans un hangar (le poulailler proverbial) à Columbia, SC pendant des décennies indicibles. Parmi les films qui ont survécu, l'un était un film muet perdu sur la guerre civile, La bataille de Bull Run (1913), qui présente la toute première apparition de John Ford au cinéma.' L'Université de Caroline du Sud confirme que 'La bataille de Bull Run (1913) a été préservé grâce au soutien gracieux de l'American Film Institute. Notre bibliothèque contient toujours l'impression au nitrate (teintée) ainsi que des éléments de conservation » (courriel à l'auteur de Greg Wilsbacher, conservateur, Newsfilm Collections, 04/04/2011).

5 Malgré un visionnage attentif des images restantes de La bataille de Bull Run (1913), il est cependant extrêmement difficile de confirmer avec conviction l'apparition de John Ford dans le film. 6 La filmographie du livre de Peter Bogdanovich sur Ford, cependant, indique que le personnage de Ford s'appelle 'Bull' Feeney (Bogdanovich, 1978, p.114), un nom avec lequel Ford a été baptisé lorsqu'il jouait au football à l'université. Eyman écrit qu '«il devait être un meurtrier, il a rapidement gagné le surnom de Bull Feeney» (Eyman, 1999, p.39). 7 Un autre des frères aînés de John Ford, Edward, 'a travaillé pendant de nombreuses années comme l'un de ses assistants réalisateurs [et] a adopté le nom d'O'Fearna, en partie pour se distinguer de son frère cadet plus prospère' (McBride, 2003, p. 21). 8 Wayne a travaillé comme membre de l'équipe de Mother Machree (1928 et Four Sons (1928), et a eu des petits rôles dans Hangman's House (1928) et Salute (1929). 9 Environ quinze minutes de film de The Bandit's Wager (1916 ) a été découvert dans les archives BFI par l'archiviste John Oliver. Les images survivantes ont été présentées en première au Festival du film muet de Bologne en juillet 2009.

LIRE LA SUITE :Temple Shirley

Bibliographie

Bogdanovitch, P. (1978) John Ford. 2e édition. Californie : presse de l'Université de Californie. Bogdanovich, P. (1997) Who the Devil Made It: Conversations with Legendary Film Directors, New York: The Ballantine Publishing Group.

Edmonds, I.G. (1977) Big U: Universal in the Silent Days. Londres : Thomas Yoseloff Ltd.

Eyman, S. (1999) Imprimez la légende : La vie et l'époque de John Ford. New York : Simon et Schuster.

Eyman, S. et Duncan, P. (eds) (2004) John Ford : Les films complets. Cologne : Taschen. McBride, J. (2003) À la recherche de John Ford. Londres : Faber et Faber Limited.

Schickel, R. (1996) D. W. Griffith : une vie américaine . New York : Éditeurs Proscenium.

Slide, A. (1996) Les féministes silencieuses : Les premières réalisatrices américaines. Maryland : Presse de l'épouvantail

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