Commode

Lucius Aurèle Commode
(161 après JC - 192 après JC)

Lucius Aurelius Commodus est né le 31 août 161 à Lanuvium, à environ 14 miles au sud-est deRome. Des quatorze enfants deMarc Aurèleet Faustine la Jeune,Commodeétait le dixième. Il est né l'un des jumeaux, bien que son frère jumeau soit mort alors qu'il n'avait que quatre ans. Il reçut le nom de Commode en l'honneur du co-empereur de Marc Aurèle, qui l'avait porté à l'origine.

Commode était en fait le seul fils du couple royal à avoir survécu à l'enfance.

Dès son plus jeune âge, Commode a été préparé pour succéder à son père sur le trône. Déjà à l'âge de cinq ans, en l'an 166 après JC, il fut nommé César (empereur junior). Et en l'an 177, après la révolte de Cassius, Marc Aurèle le fit Auguste et ainsi co-empereur. Commode a en effet dirigé les troupes dans les guerres sur le Danube avec son père à partir de 178 après JC, jusqu'à la mort de Marc Aurèle en 180 après JC.



Si Commode avait été empereur à partir de 177 après JC, personne ne doutait que le vrai pouvoir restait entre les mains de son père. Et donc son règne est généralement considéré comme ayant commencé à la mort de son père en 180 après JC.

De l'avis de tous, Commode était un bel homme aux cheveux blonds bouclés. Mais il semblait posséder un caractère faible et était facilement influencé par les autres. Mais il était aussi enclin à la cruauté et aux comportements excessifs.

Dans une certaine mesure, son comportement était encore contrôlé, lorsque son père était encore en vie, même si alors aussi certains croyaient déceler les signes d'une nouvelle Noir chez le jeune héritier. La rébellion antérieure de Cassius, alors qu'il pensait à tort que Marc-Aurèle était mort, aurait bien pu être inspirée par la peur de ce qui allait arriver si Commode montait sur le trône.

L'accession au pouvoir de Commode a mis fin à une période de 80 ans d'histoire romaine qui avait amené les hommes au trône par le mérite plutôt que par la naissance. Le dernier homme à monter sur le trône simplement par droit de naissance avait été Domitien.

Si Commode n'avait tout simplement pas été à la hauteur des normes extrêmement élevées de son père, le monde lui aurait très probablement pardonné. Mais plutôt que de ne pas être un empereur brillant, Commode était en fait un empereur terrible.

La cruauté, la vanité, le pouvoir et la peur se sont transformés en un mélange terrifiant et dangereux de soif de sang, de suspicion et de mégalomanie. Commodus doit rester dans les mémoires comme un monstre, un tyran qui a renommé les mois en son propre honneur et qui s'est frayé un chemin à travers les cirques dans des démonstrations ridicules de 'virilité'.

Malgré ses promesses initiales à l'armée de poursuivre les tentatives de Marc-Aurèle d'étendre l'empire dans les territoires conquis des Quades et des Marcomanni, Commode abandonna peu après tout ce que son père avait réalisé dans ses guerres.

En effet, les pensées de Commode selon lesquelles annexer ces nouveaux territoires auraient pu dépasser les capacités de Rome, auraient bien pu être correctes. Et eut empereurHadrienn'a pas renoncé à certains des acquis de son prédécesseurTrajan? Mais Commode n'était pas Hadrien et l'armée le savait. Le retrait de Commode de ces territoires si âprement contestés a été compris comme une trahison totale de tout ce que le bien-aimé Marc Aurèle avait défendu.

Quelles que soient les circonstances entourant le retrait romain, Commode a conclu un traité avec les Marcomans. Le traité s'est avéré très efficace pour pacifier les barbares, les forçant à accepter diverses conditions. Bien qu'une telle paix puisse aussi être due aux succès tardifs de Marc-Aurèle ayant réduit les capacités de guerre des barbares.

La paix rétablie sur le Danube, Commode retourna à Rome. Il ne tarda pas à découvrir le premier complot contre lui. En 182 après JC, sa propre sœur Annia Lucilla, avec son cousin, l'ancien consul Marcus Ummidius Quadratus, ont été impliquées dans un complot visant à l'assassiner.

Le deuxième mari de Lucilla, Tiberius Claudius Pompeianus d'Antioche, qui avait occupé deux fois le poste de consul et qui était un rival possible au trône, était celui que les comploteurs cherchaient à faire empereur.

Et c'est Quintianus, le neveu de Pompeianus, qui a jailli de sa cachette avec un poignard, essayant de poignarder Commode. Mais les gardes étaient plus rapides que Quintianus. Il fut maîtrisé et désarmé sans faire de mal à l'empereur.

Quadratus et Quintianus ont été exécutés. Pendant ce temps, la sœur de l'empereur, Lucilla, a d'abord été bannie à Caprae, mais a été mise à mort peu de temps après.

Peu de temps après, le préfet du prétoire Tarrutenius Paternus a également été exécuté, soit pour avoir participé au complot visant à tuer Commode, soit pour avoir été un conspirateur dans le meurtre de l'influent chambellan de la cour de l'empereur de Bithynie appelé Saoterus (c'était peut-être le conseil de Saoterus qui obligea Commode à se retirer des territoires que son père avait conquis au-delà du Danube).

Le préfet Tarrutenius Paternus étant tué, l'autre préfet restant, Tigidius Perennis, fut seul responsable de la gestion de l'empire au nom de l'empereur, car Commode s'intéressait peu à la gestion quotidienne du gouvernement.

Peut-être depuis le célèbre préfet Sejanus pendantTibère' règne, aucun commandant prétorien n'avait détenu autant de pouvoir. Avec Perennis chargé de diriger l'empire, la vie de Commode est devenue une longue fête. Entretenant un harem de, dit-on, 300 filles et femmes et 300 garçons, dont certains auraient pu être kidnappés, il se livrait à de longues orgies et se délectait de luxes décadents.

Mais avec ses mains sur tous les leviers du pouvoir, ce n'était qu'une question de temps avant que Perennis lui-même ne soit considéré comme trop puissant par Commode. Les rumeurs selon lesquelles il prévoyait de se débarrasser de l'empereur pour régner seul étaient encore étayées par le fait qu'il avait nommé deux de ses propres fils gouverneurs de l'importante province militaire danubienne de Pannonie.

Bien qu'en 185 après JC, Perennis était au pouvoir depuis trois ans, une délégation de 1500 soldats mécontents des légions britanniques arriva à Rome et avertit Commode d'un complot de Perennis.

On ne sait pas si le préfet du prétoire avait vraiment comploté contre la vie de son empereur. Mais ce que l'on sait, c'est que Perennis avait brutalement écrasé une mutinerie en Grande-Bretagne, qui ne lui aura valu aucune faveur auprès de l'armée basée là-bas.

Quelles que soient les vraies raisons, Perennis a été tué par ses propres prétoriens. De même, sa femme, sa sœur et ses fils ont tous été exécutés.

L'homme soupçonné d'avoir organisé ces exécutions au nom de Commode était Marcus Aurelius Cleander, un affranchi ayant été amené à Rome comme esclave phrygien.

Cleander a maintenant été placé au poste vacant de préfet du prétoire et est devenu non seulement le conseiller le plus proche de Commode, mais a commencé à diriger le gouvernement au nom de l'empereur comme Perennis l'avait fait. En tant que chef de la sécurité de l'empereur, il reçut le titre de pugione ('le poignard') par Commode.

S'il avait été question de corruption par Perennis, alors Cleander a acquis une véritable notoriété par sa cupidité. Il pourrait bien avoir été le gouvernement le plus corrompu qui ait jamais gouverné le Empire romain .

Les charges publiques sont vendues au plus offrant, une année voyant en effet pas moins de 25 consuls inaugurés. Cleander a gardé une grande partie de cet argent pour lui-même, mais a pris soin de partager ces revenus avec son empereur.

Mais, tout comme Cleander avait contribué à faire tomber Perennis, il tomba également. Papyrius Dionysius , le préfet de l'approvisionnement en céréales de Rome ( Praefectus Annonae ) a réussi à créer une pénurie alimentaire à Rome et l'a imputée à Cleander. En 190 après JC, la garnison de Rome, accompagnée d'une foule en colère, chercha Perennis et le tua. Commode n'a rien fait pour sauver le chef de son gouvernement.

Dans les dernières étapes de son règne, Commode est devenu de plus en plus obsédé par la performance de gladiateur. Il transforma même des parties de son palais en arène afin d'y combattre des fauves ou des gladiateurs. Mais Commode n'était pas satisfait de ces combats privés. Il est également apparu en public en tant que gladiateur.

Pour le public romain, ou du moins pour les classes privilégiées, ce fut un rude choc de voir leur empereur s'abaisser publiquement au rang d'esclave ou de prostituée dans l'arène. Car, dans les attitudes romaines, les gladiateurs étaient en effet compris comme l'un des niveaux les plus bas possibles desociété.

Mais Commode se souciait peu de telles attitudes. Il aimait apparaître dans l'arène vêtu d'une peau de lion comme l'ancien héros Hercule, fils de Jupiter. Il ne fait aucun doute qu'à cette époque, Commode était dérangé. Les sénateurs devaient être présents à de telles performances, car leur empereur massacrait des animaux sans défense ou de malheureux gladiateurs. En un jour, on dit qu'il a tué une centaine d'ours.

Compte tenu de ce nombre, il est difficile d'imaginer que les animaux étaient tout sauf impuissants, sans aucune chance de riposter et ont simplement été poignardés à mort. Les combattants qui rencontreraient Commodus dans l'arène avaient également peu de chance. Car si l'empereur était armé, ils n'auraient que des armes en bois inoffensives.

Cruel comme cela était sans doute, Commodus semblait aussi ridicule à beaucoup. Si le combat de gladiateurs concernait également la grâce ainsi que l'habileté, l'empereur en possédait apparemment peu. De nombreux spectateurs auraient eu du mal à ne pas éclater de rire à la vue d'affichages aussi ridicules.
Inscrit sur la base de l'une de ses statues était qu'il avait tué douze mille hommes. Si cela est vrai ou non, on ne peut pas le dire. Mais cela en dit long sur l'homme de se vanter de telles 'réalisations'.

Si Commode cherchait à être le héros de Rome dans l'arène, s'il avait même ordonné aux nobles de crier des compliments prescrits depuis les gradins, il était également jaloux de la renommée de tout autre gladiateur.

Dans un cas, en apprenant qu'un bestiarius (combattant d'animaux) appelé Julius Alexander avait à cheval tué un lion avec un javelot, il le fit exécuter.

Comme si tout cela ne suffisait pas, Commode décida que, conformément à son talent divin, les Romains devraient payer pour voir les prouesses de «l'Hercule romain» dans l'arène. Et donc il a demandé à être payé un million de sesterces du fonds des gladiateurs pour chaque apparition.

Seules les courses de chars étaient quelque chose que Commode ne ferait pas en public. Cette stigmatisation qu'il cherchait à éviter. Bien que l'historien Dio Cassius mentionne qu'il l'a effectivement fait certaines nuits, lorsqu'il pourrait ne pas être vu par le public. S'il le faisait de jour, Commode s'assurait de le faire hors de vue. Mais, même à ces occasions, il s'est assuré de porter la livrée de la populaire faction de course «verte».

Pendant que l'empereur jouait au gladiateur à Rome, le Empire elle-même faisait face à des moments difficiles. L'armée était vue avec suspicion par une population qui connaissait de plus en plus d'espions et de la police secrète militaire à l'œuvre.
Si l'empereur avait failli mettre en faillite le trésor impérial avec son style de vie coûteux, il l'a simplement reconstitué en accusant les sénateurs de trahison et en faisant saisir leurs biens.

Mais les choses devaient encore empirer. En 191 après JC, un incendie avait détruit une partie du centre de Rome, puis Commodus l'avait reconstruit. Mais, voulant revendiquer le mérite de la 'reconstruction de Rome', il décida de renommer complètement la ville. Colonia Commodiana devait être son nouveau nom (Cité de Commode).

De même, l'armée devait désormais être l'armée commodienne, et même l'ancienne institution du sénat romain devait désormais porter son nom.

Puis, en novembre 192 après JC, des plans ont émergé pour célébrer la «nouvelle» ville, Commode devait prendre ses fonctions de consul le 1er janvier 193 après JC. Il avait même l'intention de marcher vers le sénat depuis une école de gladiateurs de la ville - habillé comme un gladiateur.

Il semble que ce soit le préfet du prétoire Quintus Aemilius Laetus qui ait décidé qu'il était temps d'agir contre le fou sur le trône.
Soigneusement, un complot fut ourdi contre l'empereur. Le chambellan de la cour Eclectus et la concubine préférée de l'empereur Marcia ont apporté leur soutien à l'entreprise.

Silencieusement, les personnes qui soutenaient le complot ont été placées à des postes clés.Septime SévèreetClodius Albinus, alliés africains de Laetus, reçurent les gouvernorats de la Haute-Pannonie et de la Grande-Bretagne. Pescennius Niger , un autre ami de Laetus, fut chargé de la Syrie. En tant que futur empereur, les conspirateurs se sont mis d'accord surPublius Hewlius Pertinax, le préfet de la ville de Rome.

Le plan initial semblait être que Marcia l'empoisonne le soir du 31 décembre 192 après JC. Mais Commode devint simplement nauséeux et vomit, se débarrassant involontairement du poison.

Mais les comploteurs semblaient avoir un plan de secours en place. Un athlète appelé Narcisse, qui était employé comme partenaire de lutte de Commode, a maîtrisé et étranglé Commode dans son lit la même nuit.

Si Laetus avait été le principal conspirateur contre Commode, alors il a sauvé son corps de la disgrâce en l'emportant et en lui donnant un enterrement secret en dehors de Rome. La précaution s'est avérée utile, car le sénat a maintenant déversé sa colère sur le tyran, faisant retirer son nom de tous les registres et détruisant ses statues.

Bien que dans une étrange tournure du destin, le nouvel empereur Pertinax devrait faire exhumer le corps de Commode et le faire reposer dans le mausolée d'Hadrien. Septimius Severus avait même déifié Commode en 197 après JC.

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