Caracalla

Lucius Septime Bassianus
(188 après JC - 217 après JC)

Caracalla est né le 4 avril 188 à Lugdunum (Lyon), sous le nom de Lucius Septimius Bassianus. Son nom de famille lui a été donné en l'honneur du père de sa mère Julia Domna, Julius Bassianus, grand prêtre de la Dieu du soleil El-Gabal à Émèse. Le surnom de Caracalla lui a été donné, car il avait tendance à porter un long manteau gaulois de ce nom.

En 195 après J.-C., son père, empereurSeptime Sévère, le déclara César (empereur junior), changeant son nom en Marcus Aurelius Antoninus. Cette annonce devrait déclencher un conflit sanglant entre Severus etClodius Albinus, l'homme qui s'appelait auparavant César.

Avec la défaite d'Albinus à la bataille de Lugdunum (Lyon) en février 197 après JC, Caracalla fut nommé co-Auguste en 198 après JC. En 203-4 après JC, il visita son Afrique du Nord ancestrale avec son père et son frère.



Puis en 205 après JC, il fut consul aux côtés de son jeune frère Geta, avec qui il vécut dans une âpre rivalité. De 205 à 207 après JC, Severus fit vivre ensemble ses deux fils querelleurs en Campanie, en sa propre présence, afin d'essayer de combler le fossé entre eux. Cependant, la tentative a clairement échoué.

En 208 après JC, Caracalla et Geta partent pour la Grande-Bretagne avec leur père, pour faire campagne en Calédonie. Avec son père malade, une grande partie du commandement incombait à Caracalla.
Lors d'une campagne, Caracalla aurait été impatient de voir la fin de son père malade. Il y a même une histoire de lui essayant de poignarder Severus dans le dos alors que les deux roulaient devant le troupes . Cela semble cependant très peu probable. Connaissant le caractère de Severus, Caracalla n'aurait pas survécu à un tel échec.

Cependant, un coup a été porté aux aspirations de Caracalla lorsqu'en 209 après JC, Sévère a également élevé Geta au rang de Auguste . Évidemment, leur père voulait qu'ils gouvernent le Empire ensemble.

Septime Sévère mourut en février 211 après JC à Eburacum (York). Sur son lit de mort, il a conseillé à ses deux fils de s'entendre et de bien payer les soldats, et de ne se soucier de personne d'autre. Les frères devraient cependant avoir un problème en suivant le premier point de ce conseil.

Caracalla avait 23 ans, Geta 22, lorsque leur père est mort. Et ressentaient une telle hostilité l'un envers l'autre, que cela frôle la haine pure et simple. Immédiatement après la mort de Severus, il semble y avoir eu une tentative de Caracalla de prendre le pouvoir pour lui-même. S'il s'agissait vraiment d'une tentative de coup d'État, cela n'est pas clair. Bien plus, il semble que Caracalla ait tenté de s'assurer le pouvoir, en ignorant carrément son co-empereur.

Il conduisit seul la résolution de la conquête inachevée de la Calédonie. Il a renvoyé de nombreux conseillers de Severus qui auraient également cherché à soutenir Geta, conformément aux souhaits de Severus.

De telles tentatives initiales de régner seul visaient clairement à signifier que Caracalla régnait, alors que Geta était empereur uniquement de nom (un peu comme les empereursMarc Aurèleet Verus l'avait fait plus tôt).

Geta n'accepterait cependant pas de telles tentatives. Sa mère Julia Domna non plus. Et c'est elle qui a forcé Caracalla à accepter la règle commune.

Avec la fin de la campagne calédonienne, les deux sont ensuite retournés pourRomeavec les cendres de leur père. Le voyage de retour est remarquable, car aucun des deux ne voulait même s'asseoir à la même table avec l'autre de peur d'être empoisonné.

De retour dans la capitale, ils tentent de vivre côte à côte dans le palais impérial. Pourtant, ils étaient si déterminés dans leur hostilité qu'ils divisèrent le palais en deux moitiés avec des entrées séparées. Les portes qui auraient pu relier les deux moitiés étaient bloquées. Plus encore, chaque empereur s'entourait d'un grand garde du corps personnel.

Chaque frère a cherché à gagner la faveur du sénat. L'un ou l'autre cherchait à voir son propre favori nommé à n'importe quel poste officiel qui pourrait devenir disponible. Ils sont également intervenus dans des affaires judiciaires afin d'aider leurs partisans. Même au jeux de cirque , ils ont publiquement soutenu différentes factions. La pire de toutes les tentatives a apparemment été faite de part et d'autre pour empoisonner l'autre.

Leurs gardes du corps en état d'alerte constant, tous deux vivant dans la peur éternelle d'être empoisonnés, Caracalla et Geta en sont venus à la conclusion que leur seule façon de vivre en tant qu'empereurs conjoints était de diviser l'empire. Geta prendrait l'est, établissant sa capitale à Antioche ou Alexandrie, et Caracalla resterait à Rome.

Le schéma aurait pu fonctionner. Mais Julia Domna a utilisé son pouvoir important pour le bloquer. Il est possible qu'elle craignait, s'ils se séparaient, de ne plus pouvoir les surveiller. Très probablement, bien qu'elle se soit rendu compte que cette proposition conduirait à une guerre civile pure et simple entre l'est et l'ouest.

Hélas, fin décembre 211 après JC, il fit semblant de chercher à se réconcilier avec son frère et proposa ainsi une rencontre dans l'appartement de Julia Domna. Puis, alors que Geta arrivait sans armes et sans surveillance, plusieurs centurions de la garde de Caracalla ont franchi la porte et l'ont abattu. Geta est mort dans les bras de sa mère.

Ce qui, autre que la haine, a poussé Caracalla au meurtre est inconnu. Connu comme un personnage colérique et impatient, il a peut-être simplement perdu patience. D'un autre côté, Geta était le plus alphabétisé des deux, souvent entouré d'écrivains et d'intellectuels. Il est donc fort probable que Geta ait eu plus d'impact auprès des sénateurs que son tempétueux frère.

Peut-être encore plus dangereux pour Caracalla, Geta montrait une ressemblance faciale frappante avec son père Severus. Si Severus avait été très populaire auprès des militaires, l'étoile de Geta aurait pu être à la hausse avec eux, car les généraux croyaient détecter leur ancien commandant en lui.

On pourrait donc supposer que Caracalla a peut-être choisi d'assassiner son frère, une fois qu'il craignait que Geta ne se révèle le plus fort des deux.
Beaucoup de prétoriens ne se sentaient pas du tout à l'aise avec le meurtre de Geta. Car ils se rappelaient qu'ils avaient juré allégeance aux deux empereurs. Caracalla a cependant su gagner leur faveur.

Il versa à chaque homme une prime de 2'500 deniers, et augmenta leur allocation de rationnement de 50%. Si cela gagnait les prétoriens alors, une augmentation de salaire de 500 deniers à 675 (ou 750) deniers aux légions l'assurait de leur loyauté.

Suite à cela, Caracalla a alors commencé à traquer tous les partisans de Geta. On pense que jusqu'à 20 000 personnes sont mortes dans cette purge sanglante. Des amis de Geta, des sénateurs, des cavaliers, un préfet du prétoire, des chefs des services de sécurité, des serviteurs, des gouverneurs de province, des officiers, des soldats ordinaires - même des auriges de la faction que Geta avait soutenue, tous ont été victimes de la vengeance de Caracalla.

Méfiant à l'égard de l'armée, Caracalla a également réorganisé la façon dont les légions étaient basées dans les provinces, de sorte qu'aucune province ne serait l'hôte de plus de deux légions. Il est clair que cela a rendu la révolte des gouverneurs de province beaucoup plus difficile.

Aussi dur soit-il, le règne de Caracalla ne doit pas seulement être connu pour sa cruauté. Il a réformé le système monétaire et était un juge compétent lors de l'audition des affaires judiciaires. Mais le premier de ses actes est l'un des édits les plus célèbres de l'Antiquité, la Constitutio Antoniniana. Par cette loi, émise en 212 après JC, tout le monde dans l'empire, à l'exception des esclaves, a été accordéCitoyenneté romaine.

Puis, en 213 après JC, Caracalla se dirigea vers le nord jusqu'au Rhin pour s'occuper des Alamans qui causaient une fois de plus des troubles dans les Agri Decumates, le territoire couvrant les sources du Danube et du Rhin. C'est là que l'empereur fit preuve d'un talent remarquable pour gagner la sympathie des soldats. Naturellement, ses augmentations de salaire l'avaient rendu populaire. Mais lorsqu'il était avec les troupes, il marchait à pied parmi les soldats ordinaires, mangeait les mêmes aliments et moulait même sa propre farine avec eux.

La campagne contre les Alamans n'a été qu'un succès limité. Caracalla les a vaincus au combat près du Rhin, mais n'a pas réussi à remporter une victoire décisive sur eux. Il a donc choisi de changer de tactique et a plutôt demandé la paix, promettant de verser aux barbares une subvention annuelle.

D'autres empereurs auraient payé cher un tel règlement. Acheter l'adversaire était largement considéré comme une humiliation pour les troupes. (L'empereur Alexandre Sévère a été tué par des troupes mutines en 235 après JC pour la même raison.) Mais c'est la popularité de Caracalla auprès des soldats qui lui a permis de s'en tirer.

En 214 après JC, Caracalla se dirigea alors vers l'est, à travers la Dacie et la Thrace jusqu'en Asie Mineure (Turquie).

C'est à ce moment que l'empereur a commencé à avoir des illusions d'être Alexandre le Grand. Rassemblant une armée en traversant les provinces militaires le long du Danube, il atteint l'Asie Mineure à la tête d'une grande armée. Une partie de cette armée était une phalange composée de 16'000 hommes, en armure du style des soldats macédoniens d'Alexandre. La force était également accompagnée de nombreux éléphants de guerre.

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Les statues d'Alexandre ont reçu l'ordre d'être renvoyées à Rome. Des tableaux ont été commandés, qui portaient un visage moitié Caracalla, moitié Alexandre. Parce que Caracalla croyait qu'Aristote avait joué un rôle dans la mort d'Alexandre, les philosophes aristotéliciens ont été persécutés.

L'hiver AD 214/215 s'est passé à Nicomédie. En mai 215 après JC, la force atteignit Antioche en Syrie. Laissant probablement sa grande armée à Antioche, Caracalla se rendit maintenant à Alexandrie pour visiter la tombe d'Alexandre.

On ne sait pas exactement ce qui s'est passé ensuite à Alexandrie, mais d'une manière ou d'une autre, Caracalla est devenu furieux. Il lança les troupes qui étaient avec lui sur les habitants de la ville et des milliers furent massacrés dans les rues.

Après cet horrible épisode à Alexandrie, Caracalla retourna à Antioche, où en 216 après JC pas moins de huit légions l'attendaient. Avec ceux-ci, il attaqua maintenant la Parthie, qui était préoccupée par une guerre civile sanglante. Les frontières de la province de Mésopotamie sont repoussées plus à l'est. Les tentatives d'envahir l'Arménie ont cependant échoué. Au lieu de cela, les troupes romaines traversèrent le Tigre jusqu'en Médie, puis se retirèrent finalement à Édesse pour y passer l'hiver.

La Parthie était faible et avait peu de moyens pour répondre à ces attaques. Caracalla a senti sa chance et a planifié de nouvelles expéditions pour l'année prochaine, espérant très probablement faire des acquisitions permanentes dans l'empire. Même si ce ne devait pas être le cas. L'empereur était peut-être populaire auprès de l'armée, mais le reste de l'empire le haïssait toujours.

C'est Julius Martialis, un officier de la garde du corps impériale, qui a assassiné l'empereur lors d'un voyage entre Édesse et Carrhae, lorsqu'il s'est soulagé hors de la vue des autres gardes.

Martialis lui-même a été tué par le garde du corps à cheval de l'empereur. Mais le cerveau derrière le meurtre était le commandant de la garde prétorienne, Marcus Opelius Macrinus, le futur empereur.

Caracalla n'avait que 29 ans à sa mort. Ses cendres furent renvoyées à Rome où elles furent déposées dans le mausolée deHadrien. Il a été divinisé en 218 après JC.

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