Caligula

Caius Caesar Augustus Germanicus
(AD 12 – AD 41)

Gaius Julius Caesar Germanicus était le troisième fils de Germanicus (neveu deTibère) et Agrippine l'aînée et est née à Antium en 12 après JC.

C'est lors de son séjour chez ses parents à la frontière allemande, alors qu'il a entre deux et quatre ans, que ses versions miniatures de sandales militaires (caligae), font que les soldats l'appellent Caligula, 'petite sandale'. C'était un surnom qui lui est resté pour le reste de sa vie.

À la fin de son adolescence, sa mère et ses frères aînés ont été arrêtés et sont morts horriblement à cause du complot du préfet du prétoire Sejanus. Il ne fait aucun doute que la mort horrible de ses plus proches parents a dû avoir un effet profond sur le jeune Caligula.



Tentant de se débarrasser de Gaius, Sejanus, croyant qu'il pourrait être un successeur potentiel, est allé trop loin et a été hélas arrêté et mis à mort sur ordre de l'empereur Tibère en 31 après JC.

La même année, Caligula est investi comme prêtre. À partir de 32 après JC, il vécut sur l'île de Capreae (Capri) dans la résidence luxuriante de l'empereur et fut nommé cohéritier avec Tiberius Gemellus, fils de Drusus le jeune. Bien qu'à ce moment-là, Tibère était dans la vieillesse et, avec Gemellus encore un enfant, il était évident que ce serait Caligula qui hériterait vraiment du pouvoir pour lui-même.

En 33 après JC, il fut nommé questeur, bien qu'il n'ait reçu aucune autre formation administrative.

Caligula était très grand, avec des jambes grêles et un cou fin. Ses yeux et ses tempes étaient enfoncés et son front large et brillant. Ses cheveux étaient fins et il était chauve sur le dessus, bien qu'il ait un corps poilu (sous son règne, c'était un crime passible de la peine de mort de le regarder de haut en passant ou de mentionner une chèvre en sa présence).

Il y avait des rumeurs entourant la mort de Tibère. Il est très probable que l'empereur de 77 ans soit simplement mort de vieillesse.

Mais un récit raconte comment on pensait que Tibère était mort. Caligula a retiré la chevalière impériale de son doigt et a été accueilli comme empereur par la foule. Puis, cependant, la nouvelle parvint au futur empereur que Tibère s'était rétabli et demandait que de la nourriture lui soit apportée.

Caligula, terrifié à toute vengeance de l'empereur revenu d'entre les morts, se figea sur place. Mais Naevius Cordus Sertorius Macro, commandant des prétoriens, s'est précipité à l'intérieur et a étouffé Tibère avec un coussin, l'étouffant.

En tout cas, avec le soutien de Macro, Caligula fut immédiatement salué comme princeps (« premier citoyen ») par le sénat (AD 37). A peine est-il revenu àRomele sénat lui a conféré tous les pouvoirs de la fonction impériale et - déclarant le testament de Tibère invalide - l'enfant Gemellus n'a pas obtenu sa prétention au règne conjoint.

Mais c'est surtout l'armée qui, très fidèle à la maison de Germanicus, cherche à voir Caligula comme seul souverain.

Caligula a discrètement abandonné une première demande de déification du profondément impopulaire Tibère. Tout autour, on se réjouissait beaucoup de l'investissement d'un nouvel empereur après les sombres dernières années de son prédécesseur.

Caligula a aboli les horribles procès de trahison de Tibère, a versé de généreux legs au peuple de Rome et une prime particulièrement belle à la garde prétorienne.

Il y a une anecdote amusante autour de l'accession de Caligula au trône. Car il fit construire un pont flottant menant à travers la mer de Baiae à Puzzuoli, une étendue d'eau de deux milles et demi de long. Le pont était même recouvert de terre.

Une fois le pont en place, Caligula, vêtu d'une tenue de gladiateur thrace, monta à cheval et le traversa. Arrivé à une extrémité, il descendit de cheval et revint sur un char attelé de deux chevaux. Ces traversées auraient duré deux jours.

L'historien Suétone explique que ce comportement bizarre était dû à une prédiction faite par un astrologue appelé Trasyllus à l'empereur Tibère, selon laquelle 'Caligula n'avait pas plus de chance de devenir empereur que de traverser la baie de Baiae à cheval'.

Puis, seulement six mois plus tard (octobre 37 après JC), Caligula tomba très malade. Sa popularité était telle que sa maladie causa de vives inquiétudes tout au long de Empire .

Mais, quand Caligula a récupéré, il n'était plus le même homme. Rome se retrouva bientôt à vivre un cauchemar. Selon l'historien Suétone, Caligula souffrait depuis l'enfance d'épilepsie, connue à l'époque romaine sous le nom de «maladie parlementaire», car elle était considérée comme un présage particulièrement mauvais si quelqu'un avait une crise pendant la conduite des affaires publiques - le cousin très éloigné de Caligula, Jules César, a également subi des attaques occasionnelles.

Ceci, ou une autre cause, a violemment affecté son état mental, et il est devenu totalement irrationnel, avec des illusions non seulement de grandeur mais aussi de divinité. Il souffrait maintenant d'une incapacité chronique à dormir, ne dormant que quelques heures par nuit, puis souffrant d'horribles cauchemars. Souvent, il se promenait dans le palais en attendant la lumière du jour.

Caligula avait quatre femmes, dont trois pendant son règne d'empereur et il aurait commis l'inceste avec chacune de ses trois sœurs à tour de rôle.

En 38 après J.-C., Caligula mit à mort sans procès son principal partisan, le préfet du prétoire Macro. Le jeune Tiberius Gemellus subit le même sort.

Marcus Junius Silanus, le père de la première des femmes de Caligula a été contraint de se suicider. Caligula est devenu de plus en plus déséquilibré. Voir l'empereur ordonner la construction d'un autel pour lui-même inquiétait les Romains.

Mais proposer que des statues de lui-même soient érigées dans les synagogues était plus qu'inquiétant. Les excès de Caligula ne connaissaient pas de limites et il introduisit de lourdes taxes pour aider à payer ses dépenses personnelles. Il créa également une nouvelle taxe sur les prostituées et aurait ouvert une maison close dans une aile du palais impérial.

Tous ces événements alarmèrent naturellement le sénat. Désormais, il ne faisait aucun doute que l'empereur du monde civilisé était en fait un fou dangereux.

Confirmant leurs pires craintes, en l'an 39, Caligula annonça la reprise des procès pour trahison, les procès sanguinaires qui avaient donné un air de terreur aux dernières années du règne de Tibère.

Caligula a également gardé son cheval de course préféré, Incitatus, à l'intérieur du palais dans une boîte stable en ivoire sculpté, vêtu de couvertures violettes et de colliers de pierres précieuses. Les convives étaient invités au palais au nom du cheval. Et le cheval aussi fut invité à dîner avec l'empereur. Caligula aurait même envisagé de nommer le cheval consul.

Des rumeurs de déloyauté ont commencé à atteindre un empereur de plus en plus dérangé. À la lumière de cela, un gouverneur de Pannonie récemment retraité a reçu l'ordre de se suicider.

Puis Caligula envisagea de relancer les campagnes expansionnistes de son père Germanicus outre-Rhin. Mais avant de quitter Rome, il apprit que le commandant de l'armée de la Haute-Allemagne, Cnaeus Cornelius Lentulus Gaetulicus, conspirait pour le faire assassiner.

Malgré cela, Caligula en septembre 39 après JC partit pour l'Allemagne, accompagné d'un fort détachement de la garde prétorienne et de ses sœurs Julia Agrippina, Julia Livilla et Marcus Aemilius Lepidus (veuve de la sœur décédée de Caligula, Julia Drusilla).

Peu de temps après son arrivée en Allemagne, non seulement Gaetulicus mais aussi Lepidus furent mis à mort. Julia Agrippina et Julia Livilla ont été bannies et leurs biens saisis par l'empereur.

L'hiver suivant Caligula passa le long du Rhin et en Gaule. Ni sa campagne allemande prévue ni une expédition militaire proposée en Grande-Bretagne n'ont jamais eu lieu. Bien qu'il y ait des rapports selon lesquels ses soldats auraient reçu l'ordre de ramasser des coquillages sur le rivage comme trophées pour la 'conquête de la mer' de Caligula.
Pendant ce temps, un sénat terrifié lui a accordé toutes sortes d'honneurs pour ses victoires imaginaires.

Il n'est donc pas surprenant qu'au moins trois autres complots aient été rapidement lancés contre la vie de Caligula. Si certains ont été déjoués, alors hélas on a réussi.


Le soupçon de Caligula que ses préfets prétoriens conjoints, Marcus Arrecinus Clemens et son collègue inconnu, planifiaient son assassinat les a incités, afin d'éviter leur exécution, à se joindre à une partie des sénateurs dans un complot.

Les conspirateurs trouvèrent un assassin volontaire en la personne de l'officier prétorien Cassius Chaerea, dont Caligula s'était ouvertement moqué à la cour pour sa mollesse.

Le 24 janvier 41 après JC, Cassius Chaerea, avec deux collègues militaires, tomba sur l'empereur dans un couloir de son palais.

Certains de ses gardes personnels allemands se sont précipités à son aide mais sont venus trop tard. Plusieurs prétoriens ont alors balayé le palais cherchant à tuer tous les parents survivants. La quatrième épouse de Caligula, Caesonia, a été poignardée à mort, le crâne de sa petite fille fracassé contre un mur.

La scène était vraiment horrible, mais elle a libéré Rome du règne insensé d'un tyran.

Caligula était empereur depuis moins de quatre ans.

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