Ann Rutledge : le premier véritable amour d'Abraham Lincoln ?

A fait Abraham Lincoln aime sa femme? Ou était-il plutôt fidèle à jamais émotionnellement à la mémoire de son premier véritable amour, une femme du nom d'Ann Mayes Rutledge? Est-ce une autre légende américaine, comme celle de Paul Bunyan ?

La vérité, comme toujours, se situe quelque part au milieu, mais la façon dont cette histoire s'est développée au fil des ans est une histoire fascinante à part entière.

Ce qui s'est réellement passé entre Lincoln et Ann Rutledge doit être déduit de l'éventail désordonné de ressentiments personnels, de pointages du doigt et de condamnations pour être compris dans son intégralité.



Table des matières

Qui était Anne Rutledge ?

Ann était une jeune femme avec qui Abraham Lincoln aurait eu une histoire d'amour avec, des années avant son mariage avec Marie Todd Lincoln .

Elle est née en 1813 près de Henderson, Kentucky, en tant que troisième de dix enfants, et élevée dans l'esprit pionnier par sa mère Mary Ann Miller Rutledge et le père James Rutledge. En 1829, son père, James, co-fonda le hameau de New Salem, Illinois, et Ann s'y installa avec le reste de sa famille. James Rutledge a construit une maison qu'il a ensuite convertie en taverne (auberge).

Peu de temps après, elle s'est fiancée. Et puis un jeune Abraham - le futur sénateur et un jour président de la États-Unis - a déménagé à New Salem, où lui et Ann sont devenus de bons amis.

Les fiançailles d'Ann ont alors pris fin - peut-être à cause de son amitié avec Lincoln, personne ne le sait avec certitude - et à l'âge de 22 ans, elle a tragiquement contracté la fièvre typhoïde et est décédée.

Lincoln a été frappé de chagrin après la mort d'Anne Rutledge, et cette réaction a été considérée comme la preuve que les deux s'étaient engagés dans une histoire d'amour, bien que cela n'ait jamais été prouvé.

Néanmoins, cette prétendue romance entre les deux a contribué à faire d'une paysanne par ailleurs ordinaire née à la frontière américaine au début du XIXe siècle le centre de rumeurs et de spéculations passionnées sur son impact sur la vie de l'un des présidents américains les plus célèbres et les plus aimés.

Que s'est-il réellement passé entre Lincoln et Ann Rutledge ?

Lorsque les gens parlent des débuts d'Abraham Lincoln, ils ont tendance à passer sous silence son temps en tant que travailleur manuel et commerçant dans l'avant-poste pionnier de New Salem, à la fin de Expansion vers l'ouest américain .

Deux ans après la fondation de la ville, Lincoln a flotté sur un bateau plat à destination de la Nouvelle-Orléans. Le navire a sombré sur le rivage et il a été contraint de passer du temps à le réparer avant de poursuivre son voyage.

Son approche de ce problème a impressionné les habitants de New Salem, et ils ont apparemment impressionné Lincoln en retour, car - après la fin de son voyage - il est retourné à New Salem et y a vécu pendant six ans avant de déménager à Springfield, Illinois [1] .

En tant que résident de la ville, M. Lincoln a travaillé comme arpenteur, commis des postes et contremaître au magasin général. Il a également participé à la société de débat locale, dirigée par le co-fondateur de New Salem, James Rutledge.

James Rutledge et Lincoln ont rapidement formé une amitié, et Lincoln a eu l'occasion de socialiser avec toute la famille Rutledge, y compris la fille de Rutledge, Ann, qui travaillait dans la taverne de James Rutledge.

Ann dirigeait la taverne de la ville [2] et était une femme intelligente et consciencieuse - une femme qui travaillait dur comme couturière pour aider à subvenir aux besoins de sa famille. Lincoln l'a rencontrée alors qu'il vivait à la taverne, et là, les deux ont eu amplement l'occasion de discuter.

Partageant plus d'un couple d'intérêts intellectuels, ils se sont vite retrouvés à passer beaucoup de temps ensemble. On ne sait pas si les deux ont jamais parlé d'amour, mais les habitants de New Salem ont reconnu que les deux étaient devenus, à tout le moins, des amis aussi proches que possible à une époque d'attentes sociales rigides pour les relations entre hommes et femmes.

Il est documenté qu'Ann s'est fiancée à un homme du nom de John McNamar qui était venu à l'ouest de New York. John McNamar a formé un partenariat avec Samuel Hill et a ouvert un magasin. Avec les bénéfices de cette entreprise, il put acquérir des biens considérables. En 1832, John McNamar, comme l'histoire le raconte également, quitta la ville pour une visite prolongée avec ses parents à New York après avoir promis de revenir et de l'épouser. Mais, pour une raison quelconque, il ne l'a jamais fait, et Ann est restée célibataire au moment de son amitié avec Abraham.

La mort prématurée d'Anne Rutledge

La frontière a offert un nouveau départ à beaucoup, mais souvent à un coût élevé.

Les soins de santé - relativement primitifs même dans les villes établies de l'époque - étaient encore moins efficaces loin de la civilisation. Et, en plus de cela, le manque de plomberie, combiné à un manque de connaissances concernant les infections bactériennes, a conduit à de nombreuses mini-épidémies répétées de maladies transmissibles.

En 1835, une épidémie de fièvre typhoïde a balayé New Salem et Ann a été prise entre deux feux, contractant la maladie [3]. Alors que son état empirait, elle a demandé la visite de Lincoln.

Les mots qui se sont échangés entre eux lors de leur dernière rencontre n'ont jamais été enregistrés, mais la sœur d'Ann, Nancy, a noté que Lincoln semblait triste et le cœur brisé lorsqu'il a quitté la chambre d'Ann peu de temps avant sa mort [4].

Cette affirmation n'a fait que s'avérer vraie : Lincoln a été dévasté après la mort d'Anne. Après avoir perdu ses cousins ​​et sa mère à cause d'une maladie transmissible à l'âge de neuf ans et sa sœur à l'âge de dix-neuf ans, il n'était pas étranger à la mort. Mais ces pertes semblaient peu le préparer à la mort d'Ann.

En plus de cette tragédie, sa vie à New Salem - aussi vivifiante soit-elle - était difficile à la fois physiquement et économiquement, et pendant l'épidémie, il s'est retrouvé à travailler en étroite collaboration avec de nombreuses familles qui avaient perdu des êtres chers.

C'est la mort d'Ann qui semble être le catalyseur de son premier épisode de dépression grave, une condition qui le tourmentera toute sa vie.

Les funérailles d'Ann ont eu lieu un jour froid et pluvieux dans le cimetière Old Concord - une situation qui a profondément dérangé Lincoln. Dans les semaines qui ont suivi l'événement, il s'est mis à errer seul dans les bois, souvent avec un fusil. Ses amis s'inquiétaient de la possibilité de suicide, surtout lorsque le mauvais temps lui rappelait la perte d'Ann.

Plusieurs mois se sont écoulés avant que son moral ne commence à s'améliorer, mais on dit qu'il ne s'est jamais complètement remis de ce premier épisode de profonde tristesse.

Un autre aurait lieu en 1841, forçant M. Lincoln soit à succomber à sa maladie, soit à surmonter ses sentiments (5). Assez remarquablement, l'histoire note qu'il a suivi cette dernière voie, utilisant son intellect comme un moyen de contrôler ses émotions.

Il est évident que Lincoln, bien qu'il ne soit pas étranger à la mort, l'a vécue d'une nouvelle manière après avoir perdu Ann Rutledge. Ce fut une expérience qui allait donner le ton pour le reste de sa vie, faisant d'elle une pièce importante dans l'une des histoires les plus célèbres du président américain.

La fabrication d'une légende

Après l'assassinat de Lincoln en 1865, la nation a été rongée par l'horreur.

Bien qu'il ne soit pas le premier dirigeant à mourir en fonction, il a été le premier à être tué dans l'exercice de ses fonctions. Ses nombreux sacrifices personnels au cours de la Guerre civile , en plus de son lien avec le Proclamation d'émancipation , lui a apporté beaucoup de gloire alors que la guerre a finalement pris fin.

L'assassinat a donc eu pour effet de transformer M. Lincoln, un président populaire, en martyr pour la cause.

En conséquence, il a été pleuré à l'échelle internationale - avec des pays aussi puissants que l'Empire britannique et aussi petits qu'Haïti se joignant au chagrin. Un livre entier a été imprimé à partir des lettres de condoléances reçues par le gouvernement des États-Unis quelques mois seulement après sa mort.

Mais le partenaire juridique de Lincoln, William H. Herndon, était troublé par la quasi-déification publique du défunt président. Ayant travaillé en étroite collaboration avec Lincoln, Herndon a ressenti le besoin d'équilibrer un monde découragé.

En conséquence, il entreprit une tournée de conférences pour partager ses souvenirs, en donnant une en 1866 intitulée A. Lincoln—Miss Ann Rutledge, New Salem—Pioneering and the Poem called Immortality—or Oh! Pourquoi l'esprit du mortel devrait-il être fier [6].

Dans cette conférence, Herndon a réimaginé les événements de 1835 sous un jour différent. Il a affirmé qu'Ann et Abraham étaient tombés amoureux et qu'Ann envisageait de rompre ses fiançailles avec un autre homme à cause des charmes de Lincoln.

Dans le conte de Herndon, Ann était en conflit sur l'homme à épouser, passant de l'un à l'autre dans son esprit et poursuivant essentiellement un double engagement avant de succomber à sa maladie.

Selon lui, la dernière rencontre de M. Lincoln avec Ann n'a pas seulement eu lieu alors qu'elle était malade, mais sur son véritable lit de mort. Et, en plus de cette dramatisation des événements, Herndon a également proclamé que la mélancolie de Lincoln était, en fait, causée spécifiquement par sa perte.

Pourquoi cette légende a-t-elle commencé ?

Trois parties disparates de la vie de Lincoln se sont réunies pour soutenir la légende de lui et de son premier amour, Ann Rutledge.

Le premier était le lien entre l'amitié de Lincoln avec la famille Rutledge et sa santé émotionnelle cahoteuse au cours de la dernière partie de sa vie.

La corrélation n'est pas nécessairement causale, mais pour ceux qui ont été témoins de l'angoisse de Lincoln, il semblait certainement que les deux événements étaient liés.

La relation inhabituelle de Lincoln avec son partenaire juridique, William H. Herndon, a été le deuxième catalyseur. L'histoire rapporte que Lincoln a déménagé à Springfield en 1836 pour poursuivre sa carrière d'homme politique et, après avoir travaillé successivement pour deux autres hommes, Lincoln était prêt à démarrer sa propre entreprise.

Là, il a amené Herndon en tant que partenaire junior. Cet arrangement a permis à M. Lincoln de se concentrer sur sa renommée croissante au-delà de Springfield au cours de l'hiver 1844-1845, il a plaidé près de trois douzaines d'affaires devant la Cour suprême des États-Unis [7].

Beaucoup de gens considéraient l'ascension de Herndon vers le partenariat comme une gentillesse fournie par Lincoln, ce dernier étant beaucoup plus instruit, Herndon n'a jamais été considéré comme l'égal intellectuel de Lincoln.

Herndon était impulsif et dispersé dans son approche de la loi, et était également un ardent abolitionniste - contrairement à la croyance de Lincoln selon laquelle mettre fin à l'esclavage était moins important que de maintenir les États-Unis comme une seule nation.

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Herndon contre la famille Lincoln

Mais surtout, William H. Herndon n'aimait pas la famille de Lincoln.

Il détestait la présence de jeunes enfants dans le bureau et se heurtait à la femme de Lincoln, Mary Lincoln, à de nombreuses reprises. Lui-même se souvint plus tard de sa première rencontre avec la femme : après avoir dansé ensemble, il l'informa avec un peu de tact qu'elle semblait glisser dans la valse avec la facilité d'un serpent [8]. En retour, Mary l'a laissé debout tout seul sur la piste de danse, ce qui était, à l'époque, considéré comme une coupure à la personnalité publique.

Cependant, les universitaires sont en conflit quant à la profondeur de l'antagonisme entre Mary Todd Lincoln et William H. Herndon. Sa forte aversion pour elle a-t-elle influencé son écriture ? Ses souvenirs des premières relations de Lincoln ont-ils pris une forme différente en raison de son besoin d'éloigner Mary de son mari ?

Pendant de nombreuses années, les chercheurs ont remis en question l'étendue réelle du mythe d'Ann Rutledge - cependant, ils ne considéraient pas le rapport de Herndon comme le problème. Mais en 1948, une biographie de Herndon écrite par David Herbert Donald suggérait qu'il avait des raisons de salir la réputation de Mary.

Tout en concédant que, du vivant de son partenaire, Herndon a réussi à éviter les hostilités avec Mary Lincoln… il a également mentionné que Herndon n'avait jamais été invité à un repas. Dans une biographie de Lincoln écrite quelque temps plus tard, Donald est allé encore plus loin, accusant Herndon d'avoir une aversion, frôlant la haine de la femme de Lincoln [9].

Alors que les tentatives actuelles pour déterminer si Herndon avait ou non des raisons de laisser entendre que Mary était indigne de son mari se poursuivent, le fait demeure que notre connaissance de la relation de Lincoln avec Ann Rutledge est basée au moins en partie sur les écrits de Herndon.

Le peuple contre Mary Todd

La dernière pièce du tiercé gagnant soutenant le mythe de la romance Rutledge-Lincoln doit être attribuée au public américain et à son aversion pour Mary Lincoln.

Femme émotive et dramatique, Mary avait fait face à son chagrin suite à la perte de son fils en dépensant compulsivement pour des vêtements de deuil pendant la guerre civile – une époque où l'Américain moyen était obligé de se serrer la ceinture et de vivre avec parcimonie.

De plus, Mary était originaire du Kentucky - un État situé à la frontière entre le sud esclavagiste et le nord libre - et était la fille d'un esclavagiste. Un fait qui a contribué à répandre la rumeur pendant la guerre selon laquelle elle était une espionne confédérée.

Ceux qui aimaient M. Lincoln cherchaient des raisons de la blâmer pour la mélancolie et la mort de son mari, sans aucun doute ces mêmes personnes étaient ravies de trouver une autre raison de l'éloigner de son épouse bien-aimée. Elle est devenue connue comme la femme qui n'a jamais compris Lincoln, une personne qui ne pourrait jamais entrer dans les grandes chaussures laissées par l'intelligente, rationnelle et pratique Ann Rutledge.

Séparer les faits de la fiction

Notre connaissance de la vérité est compliquée par les façons changeantes dont les historiens déterminent les faits. L'écrivain Lewis Gannett a reconnu qu'une grande partie des preuves d'une romance entre Abraham et Ann est principalement basée sur les réminiscences de la famille Rutledge, en particulier celle du frère cadet d'Ann, Robert [10], ce qui ne fait que remettre en question la validité des affirmations.

Bien que ces souvenirs incluent des affirmations d'une romance entre les deux parties, ils ne contiennent pas de détails spécifiques sur ce qui s'est réellement passé. Il n'y a pas de faits concrets d'une cour entre le couple – plutôt, la principale preuve d'une relation existante est en fait basée sur la profondeur du chagrin de Lincoln après le décès prématuré d'Ann.

Il est également désormais largement admis qu'Abraham Lincoln souffrait de dépression clinique - il existe une pléthore d'anecdotes sur son comportement qui étayent cette affirmation, son premier épisode connu étant juste après sa mort [11]. Les émotions de Lincoln - bien que jamais particulièrement brillantes - ont été ravagées par la morosité au point que ses amis craignaient qu'il ne se suicide.

S'il ne fait aucun doute que la mort de Rutledge a déclenché cet épisode, pourrait-il plutôt avoir été causé par la perte de son ami combinée au memento mori et au fait que M. Lincoln, qui s'était coupé de sa famille, était par ailleurs socialement isolé dans Nouvelle Salem ?

Cette idée est créditée par le fait qu'en 1862, Lincoln a connu un autre épisode de dépression - celui-ci déclenché par la mort de son fils Willie. Après avoir succombé à ce qui était probablement la fièvre typhoïde, Willie a laissé ses deux parents dévastés.

Le chagrin de Mary Lincoln l'a fait exploser vers l'extérieur - elle sanglotait bruyamment, cherchait furieusement la tenue de deuil parfaite et attirait beaucoup d'attention négative - tandis que, en revanche, Lincoln tournait à nouveau sa douleur vers l'intérieur.

La couturière de Mary, Elizabeth Keckley, a déclaré que le [propre] chagrin de Lincoln l'énervait… Je ne pensais pas que sa nature robuste pouvait être si émue… [12].

Il y a aussi le cas curieux d'un certain Isaac Codgal. Propriétaire de carrière et homme politique admis au barreau de l'Illinois en 1860, après avoir été encouragé dans le droit par son vieil ami de New Salem, Abraham Lincoln.

Isaac Codgal a un jour interrogé Lincoln sur sa liaison avec Ann, ce à quoi Lincoln a répondu :

C'est vrai, c'est vrai que je l'ai fait. J'aimais profondément et sincèrement la femme : c'était une belle fille – elle aurait fait une bonne épouse aimante… J'aimais sincèrement et sincèrement la fille et je pense souvent, souvent à elle maintenant.

Conclusion

Le monde a beaucoup changé depuis l'époque de Lindoln, lorsque de nombreux sujets, comme celui de la maladie mentale, n'étaient pas mentionnés. Les rumeurs sur l'engouement supposé de Lincoln pour Ann Rutledge n'ont jamais diminué, contrairement aux preuves scientifiques.

Plusieurs historiens ont affirmé que la preuve d'une histoire d'amour entre Lincoln et Rutledge est au mieux ténue. Dans son Lincoln le président , l'historien James G. Randall a écrit un chapitre intitulé Sifting the Ann Rutledge Evidence qui jette un doute sur la nature de sa relation avec Lincoln.

Il semble très probable que son amour condamné pour la fiancée d'un autre homme est une histoire exagérée qui mélange la lutte continue de M. Lincoln avec son désespoir et le souhait du public d'une Première Dame meilleure et moins encombrée pour le vénéré président.

Comme il n'y a aucun moyen de savoir exactement ce qui s'est passé, nous ne devrions pas laisser une bonne histoire entraver la preuve factuelle – en fin de compte, nous devons laisser Ann Rutledge, comme son supposé amant, appartenir aux âges.

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  1. La Nouvelle Salem de Lincoln, 1830-1037. Lincoln Home National Historic Site, Illinois, National Park Service, 2015. Consulté le 8 janvier 2020. https://www.nps.gov/liho/learn/historyculture/newsalem.htm
  2. ADDITION 1 : Ann Rutledge. Site historique d'Abraham Lincoln, 1996. Consulté le 14 février 2020. https://rogerjnorton.com/Lincoln34.html
  3. ADDITION DEUX : Ibid
  4. ADDITION TROIS : Ibid
  5. Les femmes : Ann Rutledge, 1813-1835. Mr. Lincoln and Friends, the Lehrman Institute Web Site, 2020. Consulté le 8 janvier 2020. http://www.mrlincolnandfriends.org/the-women/anne-rutledge/
  6. ADDITION QUATRE : Siegal, Robert. Exploration de la mélancolie d'Abraham Lincoln. Transcription de la radio publique nationale, site Web NPR, 2020. Extrait de Lincoln’s Melancholy: How Depression Changed a President and Fueled the Nation de Joshua Wolf Shenk. Consulté le 14 février 2020. https://www.npr.org/templates/story/story.php?storyId=4976127
  7. ADDITION CINQ : Aaron W. Marrs, Réaction internationale à la mort de Lincoln. Office of the Historian, 12 décembre 2011. Consulté le 7 février 2020. https://history.state.gov/historicaldocuments/frus-history/research/international-reaction-to-lincoln
  8. Simon, John Y. Abraham Lincoln et Ann Rutledge. Journal of the Abraham Lincoln Association, volume 11, numéro 1, 1990. Consulté le 8 janvier 2020. https://quod.lib.umich.edu/j/jala/2629860.0011.104/–abraham-lincoln-and-ann-rutledge?rgn=mainview=fulltext
  9. Un très bref résumé de la carrière juridique d'Abraham Lincoln. Site de recherche Abraham Lincoln, R.J. Norton, 1996. Consulté le 8 janvier 2020. https://rogerjnorton.com/Lincoln91.html
  10. Wilson, Douglas L. William H Herndon et Mary Todd Lincoln. Journal of the Abraham Lincoln Association, volume 22, numéro 2, été 2001. Consulté le 8 janvier 2020. https://quod.lib.umich.edu/j/jala/2629860.0022.203/–william-h-herndon-and-mary-todd-lincoln?rgn=mainview=fulltext
  11. Idem
  12. Gannet, Lewis. « Preuve accablante » d'une romance Lincoln-Ann Rutledge ? : Réexaminer les souvenirs de la famille Rutledge. Journal of the Abraham Lincoln Association, volume 26, numéro 1, hiver 2005. Consulté le 8 janvier 2020. https://quod.lib.umich.edu/j/jala/2629860.0026.104/–overwhelming-evidence-of-a-lincoln-ann-rutledge-romance?rgn=mainview=fulltext
  13. Shenk, Josué Wolf. La Grande Dépression de Lincoln. The Atlantic, octobre 2005. Consulté le 21 janvier 2020. https://www.theatlantic.com/magazine/archive/2005/10/lincolns-great-depression/304247/
  14. Brady, Denis. La mort de Willie Lincoln : une agonie privée pour un président face à une nation souffrante. Washington Post, 11 octobre 2011. Consulté le 22 janvier 2020. https://www.washingtonpost.com/lifestyle/style/willie-lincolns-death-a-private-agony-for-a-president-facing-a-nation-of-pain/2011/09/29/gIQAv7Z7SL_story. html

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