Althea Gibson : la naissance d'une championne

Althea Gibson est née en 1927 en Caroline, ses parents étaient pauvres et leurs moyens de subsistance étaient menacés. En tant que cueilleurs de coton, ils recevaient un petit pourcentage des bénéfices de leur travail, mais l'Amérique était aux prises avec une sécheresse sauvage et pendant trois années consécutives, les récoltes ont échoué, les forçant à déraciner leur petite famille.

Althea avait trois ans lorsque ses parents l'ont déménagée dans leur nouvelle maison à Harlem, passer d'une existence rurale à un mauvais quartier n'était pas l'idéal, mais une personne fait ce qu'elle doit faire pour survivre. Son père a pris des petits boulots et a trouvé du travail comme homme à tout faire, mais les temps étaient durs et il a élevé sa petite fille pour en faire une combattante, lui apprenant à boxer et à se défendre dès son plus jeune âge.

Ses parents étaient stricts mais cela n'a pas semblé décourager la forte volonté d'Althea. Elle ne s'est jamais vraiment intégrée à l'école et entourée de pauvreté, elle a rapidement perdu espoir dans le système. Althea a commencé à fréquenter l'école et a eu des démêlés avec la justice. Elle manquait de direction et d'un exutoire sain pour son excès d'énergie. Son comportement déviant et son manque de respect pour l'école et les figures d'autorité l'ont mise dans l'eau chaude et elle se dirigeait vers une école de réforme à l'âge de dix ans.



Ne jamais abandonner un enfant

Althea n'était en aucun cas le seul enfant de sa région à s'être trompé de piste et la police a pris l'initiative de lancer un programme sportif visant à enseigner aux enfants un peu de responsabilité.

Sur un court de padel de fortune, installé dans la cour devant l'appartement de ses parents, Althea se leva et écouta Buddy Walker expliquer les règles. Pour la première fois, elle a ressenti un pincement d'excitation, la raquette était bien dans ses mains et alors qu'elle lançait la balle prête à faire son premier service sournois, toute sa vie a changé. Elle ne serait plus Althea Gibson l'enfant à problèmes, elle serait Althea l'enfant prodige. Elle jouait pendant des heures sur le terrain, défiant les gens de la défier. Deux ans plus tard, elle a remporté son premier championnat et a été couronnée championne de paddle-tennis de New York - le premier de nombreux titres.

Althea Gibson a finalement trouvé quelque chose dans lequel elle était douée et les gens autour d'elle ont remarqué son talent et son dévouement, Buddy Walker l'a emmenée au club Harlem Cosmopolitan et l'a initiée au tennis. Elle a joué son premier match contre le champion du club et a étonné tout le monde. Rhoda Smith était dans les tribunes ce jour-là et a vu le talent d'Althea pour le sport. Rhoda et Buddy l'ont prise sous leur aile, le tennis n'était pas un sport bon marché mais avec leur aide, elle a réussi à obtenir les bons vêtements et l'équipement et même sa première adhésion junior et une opportunité d'être entraînée.

Althea Gibson est entrée sur le court de tennis en 1941, elle avait 14 ans, c'était une chaude journée d'été à New York. Elle jouait au tennis depuis un peu plus d'un an et pourtant se tenait devant une foule se préparant à servir pour le titre de championne de tennis afro-américaine de l'État de New York. Althea était impitoyable sur le terrain, épargnée par l'éducation privilégiée des plus impliqués dans le sport, elle a apporté une énergie brute jamais vue auparavant. Chaque point était comme s'il s'agissait d'un duel de vie ou de mort entre les services et les volées, chaque point gagné la poussant à se battre plus fort et à garder son avantage et alors que la poussière sur le court central s'installait, une nouvelle championne était couronnée. Elle remportera le tournoi encore 6 fois entre 1944 et 1949.

Peu importe la réalisation que vous faites, quelqu'un vous a aidé

Rhoda et Buddy ont été les premiers parmi tant d'autres à voir la passion et le talent d'Althea. À l'âge de 18 ans, ils l'avaient transformée en une joueuse accomplie, mais elle avait besoin de plus, Althea Gibson avait un don pour le jeu et a dépassé la capacité de son entraîneur à la guider dans la prochaine étape de son voyage. Deux chirurgiens proactifs dans le développement du jeu l'ont remarquée aux championnats ATA, ils lui ont offert une pension gratuite et la possibilité de s'entraîner à temps plein tout en terminant ses études secondaires.

Althea a sauté sur l'occasion, pratiquant 8 heures par jour, sept jours par semaine. Elle a travaillé dur et cela a porté ses fruits à la fois sur le court de tennis et dans ses études, Althea a terminé dans le top dix de sa classe et a reçu une bourse pour l'université et en 1946, elle a réussi à remporter son premier championnat national ATA, quelque chose qui avait fait allusion elle jusqu'à maintenant. Althea Gibson continuerait à défendre ce titre avec succès pendant les dix prochaines années en dominant le circuit afro-américain.

Althea était au sommet de son art et visait la domination du monde, son manque de direction remplacé par un désir ardent d'être la meilleure et grâce aux personnes qui l'ont crue et encadrée, tout semblait possible.

Je ne bats consciemment de la batterie pour aucune raison, pas même le nègre aux États-Unis.

Althea Gibson était la meilleure et le savait, mais c'était une femme noire née dans un monde où la couleur de votre peau déterminait votre place dans la vie. Ses tentatives d'entrer dans des matchs sous le contrôle de la United States Lawn Tennis Association ont été vaines, ils avaient une politique stricte pour les blancs et lui ont claqué la porte au nez noir. Althea ne se battait pas pour l'égalité des droits, elle n'essayait pas non plus de briser les murs de la ségrégation, son combat n'était pas politique, son désir était égoïste - Althea voulait jouer les meilleurs joueurs pour prouver qu'elle était la meilleure quelle que soit la race, la couleur ou credo.

En juillet 1950, Alice Marble écrivit une lettre historique : Si Althea Gibson représente un défi pour la génération actuelle de joueuses, il n'est que juste qu'elles relèvent le défi sur les courts. La lettre d'Alice a ensuite appelé l'association, un groupe d'hypocrites moralisateurs. Sa lettre a réussi à toucher une corde sensible et les gens ont commencé à remettre en question un système de classement qui excluait les groupes ethniques.

En août 1950, Althea entra dans la communauté fermée entourant Forest Hills, le club house de style Tudor la dominait. Elle avait réussi, elle allait enfin avoir la chance de prouver au monde qui elle était.

Son adversaire était Denise Brough, l'actuelle championne du monde. La foule se moqua des insultes alors qu'elle entrait sur le terrain, mais Althea réussit à les bloquer. Elle s'est battue avec acharnement et a été impitoyable en menant la championne du monde dans un bris d'égalité. L'énergie était électrique et le championnat était à sa portée. Soudain, les nuages ​​se sont retirés et les cieux ont pleuré, Althea s'est tenue incrédule alors que le tonnerre frappait l'aigle de bronze sur le toit, le faisant tomber de son piédestal. Elle était venue si loin, s'était battue si durement, seulement pour être rejetée. Le match a été reporté et Althea a perdu son avantage, la pression de devoir terminer le match le lendemain pesait lourdement sur ses nerfs. Entourée de rappels du jeu blanc, elle est entrée pour affronter à nouveau son adversaire, incapable de garder son sang-froid, elle a perdu le set final au milieu d'une mer d'insultes blanches et moqueuses. Mais ce qui lui manquait en résultats, elle le gagnait en admiration, son habileté et sa bravoure avaient conquis les fans.

À partir de 143rdLa rue de Harlem jusqu'au court central de Wimbledon est à peu près aussi loin que l'on peut voyager.

En 1956, Althea Gibson a été invitée à jouer à Wimbledon, un événement auquel elle avait aspiré toute sa vie et même si la tension raciale couvait aux États-Unis, elle semblait prête à dominer le monde. Alors qu'elle se tenait sur le court central, son cœur s'emballait, tout ce qu'elle pouvait faire pour calmer ses nerfs était de se concentrer sur la destruction de sa compétition. Le match s'est avéré être trop pour elle, perdant de peu lors du dernier tour du simple féminin. Elle a ensuite joué dans la finale du double avec Angela Buxton et les deux femmes ont battu leur compétition.

Cette victoire lui a donné confiance et sa courte défaite a alimenté son désir de revenir deux fois plus fort, préparant le terrain pour ce qu'elle a appelé l'année de sa vie. En 1957, elle a fait le tour du monde en remportant match de championnat après match de championnat. Mais elle ne pouvait jamais baisser sa garde, elle était toujours une femme noire dans une mer de blanc. Quand elle est sortie sur le terrain, peu importe où elle se trouvait dans le monde, la foule applaudissait son adversaire blanc pour la battre, elle l'a utilisé pour alimenter sa rage et a joué un jeu de tennis impitoyable, usant et fatiguant ses adversaires avant. finalement les écraser. Althea repartirait justifiée tandis que son adversaire chancelait dans le goût amer de la défaite.

Au moment où elle a emprunté le passage sacré menant au court central, Althea avait parcouru un long chemin et n'était plus la fille noire nerveuse entrant dans Forest Hills, elle respirait la confiance et ses adversaires étaient intimidés par sa personnalité distante et son style de jeu agressif. . Wimbledon serait son défi ultime, elle savait que si elle gagnait Wimbledon, elle serait d'autant plus proche d'être couronnée reine du tennis. Althea ne semblait pas se soucier de qui était son adversaire tout ce qu'elle voulait faire était de les battre et même la présence de la reine d'Angleterre ne pouvait l'intimider, c'était son année et c'était à son tour de briller, elle a cassé le service de son adversaire et s'est battue dur pour chaque point, les années de pratique inlassable avaient porté leurs fruits et elle s'est frayé un chemin vers le titre converti, poussée par le désir d'être la meilleure au monde.

Être champion, c'est bien beau, mais tu ne peux pas manger ta couronne

Althea Gibson est retournée à Wimbledon et a défendu avec succès son titre l'année suivante, mais la vie d'un « clochard de tennis » était financièrement éprouvante, il n'y avait aucune mention et les joueurs ne recevaient qu'une petite somme pour couvrir leurs dépenses pendant leur tournée. Elle a été couronnée reine du tennis mais a régné sur un compte bancaire vide et lorsqu'elle est rentrée chez elle à la fin de la saison, elle a été contrainte de prendre une décision difficile.

Ayant atteint la gloire mais pas la fortune, Althea s'est retiré du circuit de tennis après avoir remporté 56 tuiles nationales et internationales et a commencé à poursuivre des projets plus viables financièrement. Devenue professionnelle, elle a joué des matchs d'exhibition pour les globe-trotters de Harlem, a sorti un album et s'est même rendue au grand écran jouer dans un western aux côtés de John Wayne. Mais ce qui a surpris ses nombreux fans de sport, c'est sa capacité d'adaptation et voyant une opportunité de gagner de l'argent, elle a commencé à jouer au golf.

Althea a non seulement franchi les frontières d'un sport élitiste mais de deux et est devenue la première golfeuse professionnelle afro-américaine. Bien qu'elle n'ait jamais obtenu le même succès sur le terrain de golf, il va sans dire que le simple fait d'être là était un exploit remarquable.

Althea a continué à entraîner le sport féminin au début des années 70 et a ensuite travaillé pour le Département des loisirs et a siégé au Conseil d'athlétisme de l'État avant de devenir superviseur du Conseil du gouverneur sur la condition physique.

J'ai toujours voulu être quelqu'un.

Althea a toujours eu une forte volonté d'être la meilleure et a relevé tous les défis, elle n'a pas toujours gagné mais elle s'est relevée et s'est assurée de revenir encore plus forte. Il est important de prendre quelques instants pour se mettre à sa place et regarder les obstacles qu'elle s'est battue si fort pour surmonter.

Althea était une femme noire née dans un monde dominé par la ségrégation raciale et les opinions sexistes, mais elle n'a jamais protesté ni utilisé cela comme excuse pour son échec. Elle a accepté le défi et s'est élevée au-dessus de ceux qui souhaitaient la supprimer.

On peut à peine imaginer le courage qu'il a fallu pour entrer sur le terrain, la première femme noire à se tenir sur le sol sacré de Forest Hill, brisant toutes les frontières avec une rébellion silencieuse et une main ferme et même après tout son succès, elle était toujours niée le respect fondamental et les droits accordés à ses adversaires blancs. Obligée de quitter les lieux après avoir remporté un match, obligée de se changer dans sa voiture car elle a été bannie des seuls vestiaires et clubs blancs des Blancs. Sa volonté d'être la meilleure l'a poussée au-delà de ce que la plupart endureraient.

La célébrité n'est pas toujours synonyme de fortune et pendant la plus grande partie de la vie d'Althea, elle a vécu de mois en mois, craignant de tomber malade ou de refuser une invitation à jouer. Considérée comme une nouveauté et utilisée pour attirer les foules, ses réalisations sur les courts ont été une victoire douce-amère et elle n'a jamais réussi à atteindre la même valeur financière que les joueurs blancs qu'elle a impitoyablement battus. Althea a été forcée à de nombreuses reprises de valider son désir de jouer au tennis dans un monde qui n'était clairement pas prêt pour elle.

Althea était une force avec laquelle il fallait compter et a tout pris dans sa foulée, même dans ses moments les plus sombres, elle n'a jamais manqué d'inspirer ceux qui l'entouraient alors qu'elle brisait les murs qui tentaient de contenir son esprit sauvage et implacable. Elle a ouvert les portes à tant de femmes noires et a été vue comme une source d'inspiration par les sœurs Williams qui, des décennies plus tard, ont suivi ses traces.

Althea Gibson est décédée en 2003, sa vie ultérieure marquée par l'arthrite et des accidents vasculaires cérébraux débilitants. La reine du tennis avait régné sur le monde, mais est devenue démunie et a finalement dû demander de l'aide pour couvrir ses factures médicales sans cesse croissantes. Son corps autrefois athlétique confiné à un fauteuil roulant, la plus grande joueuse de tennis est devenue l'ombre d'elle-même, mais son cœur et sa passion n'ont jamais faibli.

L'héritage d'Althea Gibson continue d'inspirer les filles du monde entier et on se souvient d'elle avec tendresse dans de nombreux documentaires et films sur sa vie. Pour ses réalisations sur le terrain, elle a été intronisée à la fois au Temple de la renommée internationale du tennis et au Temple de la renommée internationale des sports féminins. Althea a également été la première femme à recevoir le prix NCAA Theodore Roosevelt. Elle est saluée comme une pionnière pour avoir fait tomber les barrières de la ségrégation dans le sport et est honorée par de nombreux mouvements d'histoire des Noirs aux États-Unis et dans le monde. Althea a été la première femme afro-américaine à figurer sur les couvertures du Times Magazine et de Sports Illustrated. Pour le rôle qu'elle a joué dans le développement du sport et le rendre plus accessible aux joueurs auparavant défavorisés, elle a été honorée d'une statue de bronze dans le New Jersey juste à l'extérieur des courts où elle a entraîné.

Althea Gibson a réussi non seulement à devenir quelqu'un, mais aussi à devenir quelqu'un dont il faut se souvenir et à qui rendre hommage.

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